Коты-Воители: Объединение племен

Информация о пользователе

Привет, Гость! Войдите или зарегистрируйтесь.


Вы здесь » Коты-Воители: Объединение племен » Книги » Огонь и лёд


Огонь и лёд

Сообщений 1 страница 7 из 7

1

Пролог

Оранжевые языки пламени плясали в холодном воздухе, бросая в ночное небо снопы ослепительных искр. Отсветы огня пробегали по жесткой траве пустыря, выхватывая из тьмы скрюченные силуэты Двуногих.
Вдали показались горящие глаза приближающегося чудища. Через секунду оно с ревом пронеслось по вздымающейся в небо Гремящей Тропе и растаяло в темноте, оставив после себя шлейф едкого дыма.
На краю пустоши появился кот. Сверкнули в темноте два внимательных глаза, заостренные уши настороженно вздрогнули, вытянувшись в сторону удаляющегося шума. Следом на грязный пустырь стали выходить и другие коты. Хвосты их были опущены, изогнутые ноздри недоверчиво вдыхали горький воздух.
– Что если Двуногие заметят нас? – прошипел кто то.
– Не бойся, – отозвался большой кот, и его глаза вспыхнули янтарем в отблесках костра. – Они плохо видят в темноте. – Он мягко скользнул поближе к огню, подставив свету могучую спину, покрытую – черно белой шерстью, и высоко задрал хвост, ободряя воинов своего племени.
Но дрожащие от страха коты лишь плотнее прижимались к траве. Им не нравилось это место. Рев чудищ терзал их чуткие уши, ядовитый смрад щипал ноздри.
– Послушай, Звездный Луч… – неуверенно взмахнула хвостом серая королева. – Ты уверен, что мы должны идти именно сюда?
– Да, Тучка… Нам пришлось покинуть места, где мы надеялись найти приют, – откликнулся черно белый гигант. – Возможно, здесь мы, наконец, отыщем покой.
– Покой?! Здесь? – недоверчиво протянула Тучка, теснее прижимая к себе котенка и пряча его под своим теплым животом. – Мое дитя не будет в безопасности в краю, кишащем огнем и чудищами!
– Как будто дома мы были в безопасности! – вмешался другой голос, и большой черный кот, тяжело припадая на изувеченную ногу, решительно шагнул вперед. – Мы не сумели защитить своих детей от Сумрачного племени, – угрюмо бросил он, глядя прямо в янтарные глаза Звездного Луча. – Мы не смогли уберечь их даже в собственном лагере!
Взволнованный ропот пробежал по толпе котов. Слишком живы были воспоминания об ужасной битве, заставившей племя покинуть родное взгорье у подножия леса.
– А вдруг Звездолом все еще ищет нас?! – испуганно взвыл какой то ученик.
Его крик потревожил Двуногих, жмущихся возле костра. Один из них встал и, покачиваясь на нетвердых ногах, пристально уставился в темноту. Онемев от ужаса, коты припали к земле, даже Звездный Луч слегка опустил воинственный хвост. Двуногий страшно закричал и что то швырнул в темноту. Тяжелый снаряд пролетел над кошачьими головами, ударился о Гремящую Тропу и взорвался, разлетевшись на множество острых блестящих кусочков. Один из осколков ударил Тучку в плечо. Она испуганно отскочила, но не произнесла ни звука и лишь плотнее накрыла собой перепуганного котенка.
– Не двигайся! – шикнул Звездный Луч. Двуногий топнул ногой, помедлил и вернулся к костру.
Какое то время коты оставались неподвижны, боясь, что он поднимется снова. Потом все разом пришло в движение. Тучка поднялась на лапы, морщась от резкой боли в плече.
– Звездный Луч, я боюсь оставаться здесь. Что мы будем есть?! Тут совсем не пахнет добычей!
Предводитель вытянул шею и ласково потерся мордой о голову королевы.
– Ты голодна, я знаю, – проурчал он, – Но поверь, здесь мы будем в большей безопасности, чем на старом месте или в лесах и полях, принадлежащих Двуногим. Оглянись вокруг, Тучка! Даже воины Сумрачного племени не осмелятся преследовать нас на этой земле. Здесь не пахнет собаками, а Двуногие не представляют никакой опасности. Присмотрись, они же едва стоят на ногах! – Он обернулся к черному коту с искалеченной ногой.
– Отправляйся на разведку, Колченогий. Возьми себе в помощь Одноусого и посмотрите, есть ли тут что нибудь съестное. Где Двуногие, там должны быть и крысы.
– Крысы?! – с отвращением сплюнула Тучка, когда Колченогий и маленький полосатый кот растаяли в темноте. – Это еще хуже, чем падаль!
– Глупости! – возмутилась за ее спиной пестрая кошечка. – Лучше есть крысятину, чем помереть с голодухи!
Тучка обиженно насупилась, наклонила голову и лизнула своего котенка в затылок.
– Мы должны найти новое пристанище, Тучка, – примирительно мурлыкнула пестрая кошка. – Росинка нуждается в отдыхе и пище. Ей нужно набираться сил. Надеюсь, ты не забыла, что у нее скоро будут котята?

Из темноты вынырнули разведчики.
– Ты был прав, Звездный Луч! – доложил Колченогий. – Тут всюду пахнет крысами. А еще я, кажется, нашел подходящее укрытие.
– Веди, – коротко приказал Звездный Луч, взмахом хвоста собирая остатки своего племени.
Следуя за разведчиком, они крадучись пересекли пустошь. Черный кот привел их к месту, где возвышались опоры Гремящей Тропы. Свет костра бросал трепещущие тени на огромные каменные ноги моста. Над головами котов с ревом проносились чудища, земля содрогалась под их жуткой тяжестью. Но даже самые маленькие котята не смели проронить ни звука и лишь молча тряслись от страха.
– Здесь! – мяукнул Колченогий, останавливаясь перед круглым отверстием высотой в два кошачьих роста. В глубине провала чернел длинный туннель, по которому с журчанием бежала вода. Вода чистая, – пояснил Колченогий.
– Можно пить.
– Но у нас будут постоянно мокрые лапки! – ужаснулась Тучка.
– Я был внутри, – обернулся к ней хромой разведчик, – и нашел неплохое местечко в стороне от воды. По крайней мере, здесь нам не будут угрожать Двуногие и их чудища. Звездный Луч выступил вперед и поднял голову.
– Племя Ветра достаточно скиталось по свету, – торжественно провозгласил он. – Прошел почти месяц с тех пор, как воины Сумрачного племени изгнали нас из родного дома. С каждым днем становится все холоднее, скоро деревья потеряют свою листву. Пришла пора остановиться.
Тучка негодующе сморщилась, но промолчала. Не говоря ни слова, она присоединилась к своему племени, и коты длинной вереницей потянулись в темноту туннеля.

0

2

Глава I

Огнегрив поежился от холода. Похоже, пройдет еще несколько месяцев, прежде чем его редкая огненно рыжая шерсть станет достаточно густой и пушистой, чтобы защищать от утренней прохлады. Он поскреб передними лапами по земле. Рассвет медленно занимался, вот вот должно было показаться солнце, и даже окоченевшие лапы не могли испортить Огнегриву настроения. Его просто распирало от гордости. Еще бы, ведь после долгих месяцев тренировок он наконец то стал настоящим воином!
Он вспомнил вчерашнюю победу над воинами Сумрачного племени, горящие ненавистью глаза Звездолома, проклятия и угрозы, которые тот выплюнул, прежде чем стремглав умчаться в чащу вслед за своими вероломными соратниками. Остатки разгромленного племени были так рады избавлению от жестокого предводителя, что с радостью приняли мир, предложенный им Грозовыми котами.

Что и говорить, Звездолом был настоящим кошмаром леса! О нем шла дурная слава еще с того времени, когда юный Огнегрив только вступил в Грозовое племя. Звездолом прославился жестоким изгнанием племени Ветра с исконно принадлежавших ему земель.
Так что поделом ему! Огнегрива нисколько не тревожила судьба изгнанника. Его беспокоил Коготь, глашатай Грозового племени. Огнегрив невольно поежился, вспомнив, как этот могучий и прославленный воин невзлюбил своего ученика Горелого. В конце концов, Огнегрив вместе со своим другом Крутобоком помогли несчастному Горелому избежать смерти и спастись вдали от леса, на земле Двуногих. Огнегриву пришлось тогда объявить всем, что Горелый убит воинами Сумрачного племени.
Если все, что рассказал Горелый, было правдой, пусть лучше Коготь считает своего ученика мертвым! Ведь бедняга знал страшную тайну, которую глашатай наверняка хотел бы похоронить навсегда. Горелый сказал, что могущественный полосатый кот… убил Ярохвоста, бывшего глашатая Грозового племени.
Огнегрив потряс головой, отгоняя страшные мысли, и посмотрел на Крутобока, сидящего рядом. От холода густая серая шерсть приятеля стояла дыбом, и Огнегрив понял, что тот ждет рассвета с не меньшим нетерпением, чем он сам. Они не обменялись ни единым словом. По обычаям племени в такую ночь полагалось хранить молчание. Это называлось бдением – кот, произведенный в воины, должен охранять покой своего племени и в безмолвии размышлять над своим новым именем и статусом. Сегодня такая ночь выпала, наконец, на долю Огнегрива, хотя до вчерашнего вечера он был просто учеником с обычным именем Огонек.
Как всегда, первым в лагере проснулся Куцехвост. Огнегрив видел, как старик медленно ворочается на покрытом сумерками месте, где спали старейшины. Он покосился на пещеру воинов, находившуюся на другом конце поляны. Меж ветвей виднелась широкая спина спящего Когтя.
В следующую секунду у подножия Высокой Скалы резко отдернулся полог из лишайников, закрывавший вход в пещеру, и Огнегрив увидел выходящую предводительницу. У порога Синяя Звезда остановилась, подняла голову, понюхала утренний воздух и неторопливо вышла на свет из под тени Высокой Скалы. В рассветной мгле ее длинная шерсть казалась голубой. «Я должен рассказать ей о Когте», – подумал Огнегрив. Синяя Звезда и все . племя оплакали гибель Ярохвоста, она поверила, что ее глашатай пал в бою от когтей Желудя, глашатая Речного племени… Но предводительница обязана знать, что среди ее воинов скрывается хладнокровный убийца!
Словно в ответ на его мысли, из пещеры воинов вышел Коготь, нагнал предводительницу и что то тихо сказал ей, настойчиво помахивая хвостом.
Огнегрив едва успел проглотить приветственное мяуканье. Небо все больше светлело, но молчание надлежало хранить до появления первого луча солнца. Нетерпение пойманной птицей трепыхалось в груди молодого воина. Надо как можно скорее поговорить с Синей Звездой! Но пока он мог лишь почтительно кивнуть, приветствуя приближающихся котов.
Крутобок ткнул приятеля в бок и указал в небо задранным носом. На горизонте вспыхнуло оранжевое зарево.
– Приветствуете рассвет, новички? – глубокий голос Бурана заставил Огнегрива вздрогнуть от неожиданности. И как это белому коту удалось застать их врасплох? Пристыженные приятели дружно закивали головами.
– Вольно, ребята! Ваше бдение окончено, – добродушно промурлыкал Буран. – Можете разговаривать.
Во время вчерашней битвы с Сумрачным племенем Буран сражался бок о бок с Огнегривом и Крутобоком, и теперь в его взгляде читалось неподдельное уважение. Что и говорить, новички сильно выросли в его глазах!
– Спасибо, Буран! – радостно мяукнул Огнегрив, расправляя занемевшие лапы.
– Б рррр! – фыркнул Крутобок, вскакивая и распушая шерсть, чтобы прогнать остатки холода. – Я уж было испугался, что сегодня вообще не рассветет!
– Вот речь, достойная великого воителя! – насмешливо мяукнул чей то тоненький голосок, донесшийся из пещеры учеников.
Приятели сразу узнали Горчицу. Она сидела возле пещеры, враждебно взъерошив бледно рыжую шерстку. Восседающий рядом коричнево полосатый Дымок казался тенью своей подружки. Он выкатил грудь, набрал побольше воздуху и ехидно спросил:
Неужели такие великие герои могут испытывать холод?!
Горчица одобрительно захихикала. Суровый взгляд Бурана заставил шутников замолчать.
Идите поешьте и отдыхайте, – велел он Огнегриву и Крутобоку. Затем повернулся и подошел к пещере учеников. – А вы, двое, следуйте за мной. Пришло время заняться вашей подготовкой.
– Хорошо бы, он заставил их весь день гоняться за голубыми белками! – насмешливо промяукал Крутобок, направляясь к куче свежей еды, оставшейся после вчерашнего ужина.
– Откуда здесь взяться голубым белкам? – опешил Огнегрив.
– То то и оно! – фыркнул приятель, и его янтарные глаза вспыхнули от удовольствия.
– Вообще то их тоже можно понять, Крутобок… Ты же знаешь, они начали обучение раньше нас, – примирительно сказал Огнегрив. – Прими они вчера участие в битве, то, без сомнения, тоже стали бы воинами.
– Возможно, – пожал плечами Крутобок. – Ого, гляди! – воскликнул он, прыгая к кучке оставшейся еды. – По мышке на каждого и зяблик пополам!
Друзья поделили еду и переглянулись. В глазах Крутобока заиграли веселые огоньки.
– Слушай, я думаю, теперь мы имеем право завтракать на половине воинов!
– И верно, – проурчал Огнегрив, следуя за другом в заросли крапивы. Раньше они могли лишь смотреть, как Буран, Коготь и другие воины расправляются там со свежей добычей.
– Ну, что? – спросил Крутобок, проглатывая последний кусочек. – Не знаю, как ты, а я просто засыпаю на ходу.
– Я тоже, – кивнул Огнегрив.
Друзья поднялись и проследовали к пещере воинов. Огнегрив просунул голову под низко свисающие ветви и огляделся. В противоположном углу сладко спали Кисточка и Долгохвост. Он пролез внутрь и отыскал маленький пятачок пушистого мха. Судя по запаху, никто из воинов здесь не спал. Что ж, вот и местечко! Крутобок пристроился рядом с приятелем.
Какое то время Огнегрив лежал неподвижно, слушая, как ровное дыхание Крутобока постепенно превращается в сладкое глубокое похрапывание. Огнегрив чувствовал не меньшую усталость, но он отчаянно хотел поговорить с предводительницей. Если прижать голову к земле, то с места, на котором он лежал, отлично просматривался вход в лагерь. Огнегрив лежал и смотрел, ожидая возвращения Синей Звезды, но вскоре глаза у него начали слипаться, и юный воин провалился в сон.
Он услышал рев, похожий на рокот ветра в вершинах деревьев. Ноздри щипало. К едкому смраду Гремящей Тропы примешивался какой то незнакомый запах – более резкий и гораздо более страшный. Огонь! Языки огня плясали в черном небе, швыряя горящие искры в беззвездную ночь. Но что это?! Перед огнем двигались силуэты котов! Почему они не убегают?
Вдруг один из них остановился и посмотрел прямо на Огнегрива. Светящиеся глаза сверкнули в темноте, кот приветственно поднял длинный гордый хвост.
Огнегрив задрожал. В мозгу его молнией пронеслось воспоминание о странных словах, которые перед смертью сказала ему Пестролистая, бывшая целительница племени. «Огонь спасет племя!» – завещала она. Может быть, это как то связано со странными котами, не боящимися огня?
– Проснись, Огнегрив!
Огнегрив рывком поднял голову, разбуженный ревом Когтя.
– Ты мяукаешь во сне! Полусонный Огнегрив сел и потряс головой.
– С спасибо, Коготь!
У него похолодело внутри при мысли о том, что во сне он мог вслух повторить слова Пестролистой. Огнегрив и прежде видел такие сны – они были яркими, как наяву, и всегда сбывались. Но Коготь ни в коем случае не должен догадаться об этом! Издревле способность видеть вещие сны даровалась лишь целителям, а не воинам.
Лунный свет просачивался сквозь сплетение ветвей у входа в пещеру. Оказывается, он проспал целый день!
– Вы с Крутобоком заступаете в вечерний дозор! – бросил Коготь. – Пошевеливайтесь! – Он повернулся и вышел из пещеры.

Огнегрив с облегчением опустил вставшую дыбом шерсть. Кажется, Коготь ничего не заподозрил! Но в любом случае нужно как можно скорее рассказать предводительнице о кровавом преступлении Когтя.
Огнегрив облизнулся. Крутобок невозмутимо вылизывал свой бок, очевидно, только что закончилась вечерняя трапеза на поляне. Солнце село, в холодном ясном небе сияла круглая луна. Последние несколько дней Огнегрив с Крутобоком почти не знали отдыха. Казалось, Коготь ни на минуту не спускал с них глаз, и стоило друзьям хоть на минутку прилечь, как глашатай тотчас же отправлял их в дозор или на охоту. Огнегриву приходилось все время быть начеку, выискивая возможность поговорить с предводительницей наедине, но, к сожалению, это никак не удавалось. В те редкие минуты, которые он проводил в лагере, Синяя Звезда всюду появлялась в сопровождении нового глашатая.
Вылизывая лапку, Огнегрив еще раз обвел глазами лагерь в надежде увидеть предводительницу.
– Чего ты там высматриваешь? – пробурчал Крутобок. Рот его был полон шерсти, поэтому вопрос прозвучал невнятно.
– Я ищу Синюю Звезду, – ответил Огнегрив, опуская лапу.
– Зачем? – Крутобок так удивился, что даже перестал вылизываться. – Я видел, ты даже во время бдения не спускал с нее глаз! Что ты еще задумал?
– Я должен сказать ей, где скрывается Горелый, и открыть глаза на Когтя!
– Но ты обещал Горелому, что расскажешь всем о его смерти! – удивленно возразил приятель.
Не совсем так. Я обещал, что сообщу о его смерти Когтю. Но Синяя Звезда обязана знать всю правду. Она должна узнать, на что способен ее глашатай!
Ты с ума сошел! – прошипел Крутобок, понизив голос до шепота. – Ведь все это только со слов Горелого! Это он сказал, что Ярохвоста убил Коготь!
– Неужели ты ему не веришь?! – Огнегрив был потрясен. Такая возможность просто не приходила ему в голову.
– Подумай хорошенько! Коготь рассказал, что убил Желудя, отомстив за смерть Ярохвоста. Ты утверждаешь, что он лжет. Кто же тогда убил Желудя? Получается, это сделал сам Ярохвост! А я не могу поверить в то, что он мог убить в бою глашатая чужого племени! Это противоречит воинскому кодексу чести. Мы сражаемся для того, чтобы доказать свою силу и защитить свою территорию, а не для того, чтобы убивать друг друга!
– У меня и в мыслях не было обвинять Ярохвоста! – растерялся Огнегрив. – Я говорю только о Когте!
На самом деле он никогда даже не видел бывшего глашатая, но знал, что Ярохвост пользовался огромным уважением среди членов племени.
– Своими подозрениями ты роняешь тень начесть Ярохвоста, – отрезал Крутобок, избегая взгляда Огнегрива. – Кроме того, ни у кого из воинов племени нет причин недолюбливать Когтя. Горелый был единственным, кто боялся его как огня. Тебе все это не кажется странным? Огнегрив заколебался.
– Ты хочешь сказать, Горелый придумал всю эту историю только потому, что у него не сложились от ношения с наставником?! – с отвращением воскликнул он.
– Нет, – буркнул приятель. – Я хочу сказать, что мы должны быть осторожны.
Огнегрив недоумевающе посмотрел в его встревоженные глаза и вдруг все понял. Крутобок прав. Кто поверит, если два новобранца обвинят в страшном преступлении самого доблестного рыцаря племени?
– Хорошо, – помолчав, мяукнул Огнегрив. – Забудь об этом.
Тень сожаления промелькнула в его душе, когда друг невозмутимо кивнул и продолжил умывание. Неужели он не понимает, что проблема вовсе не в одном Горелом?! Огнегрив нутром чувствовал опасность, исходящую от Когтя. Во что бы то ни стало надо поговорить с Синей Звездой – ради безопасности самой предводительницы и ради спокойствия всего племени.
И тут на другом конце поляны промелькнула серая шерсть предводительницы. Огнегрив вскочил, но Синяя Звезда легко вспрыгнула на Высокую Скалу и громко объявила сбор племени. Огнегрив с досадой хлестнул себя хвостом по бокам.
Зато Крутобок возликовал, услышав призыв предводительницы.
– Церемония посвящения! – в восторге завопил он. – Держу пари, сейчас Долгохвост наконец то получит своего первого ученика! Ты же помнишь, он уже несколько дней намекал на это! – И Крутобок вихрем вылетел из пещеры, чтобы присоединиться к воинам, собиравшимся на краю поляны. Огнегрив в раздумье последовал за ним.
В центр поляны, беззвучно ступая мягкими лапками, вышел маленький черно белый котенок. Он приблизился к Высокой Скале и смущенно уставился в землю. Огнегриву показалось, что малыш дрожит от волнения. Котенок выглядел слишком юным даже для ученика, в наклоне его плеч было что то по детски трогательное. Да уж, Долгохвост явно будет разочарован! Огнегрив прекрасно помнил свою первую встречу с этим котом. Долгохвост жестоко издевался над ним в самый первый день, высмеивая маленького Огонька за то, что он был домашним котенком. С тех пор Огнегрив невзлюбил его.
– С этого дня и до тех пор, пока он не обретет имя воина, – провозгласила Синяя Звезда, глядя сверху вниз на котенка, – этот ученик будет зваться Быстролапом!
Котенок таращился на предводительницу круглыми от волнения глазами. В его взгляде не было и следа решимости с честью носить новое имя.
Огнегрив повернул голову, чтобы видеть, как Долгохвост приближается к своему ученику. Снова раздался голос предводительницы:
Долгохвост, ты был учеником Частокола. Он прекрасно воспитал тебя, дав племени отважного и преданного воина. Надеюсь, ты сумеешь передать эти качества Быстролапу. Огнегрив впился глазами в лицо Долгохвоста, ожидая увидеть выражение брезгливого отвращения, но ошибся. Глаза ехидного полосатого кота светились незнакомой нежностью. Он нагнулся и, согласно обычаю, потерся носом о нос своего юного ученика.
Отлично! – ободряюще мурлыкнул он. – Ты все сделал как надо!
"Отлично, значит?! – возмущенно фыркнул Огнегрив. – Почему же меня ты встретил совсем не так. " Он оглядел воинов племени, ища поддержки, и почувствовал острый укол обиды, глядя, как все искренне поздравляют Быстролапа.
– Что это с тобой? – шепнул ему на ухо Крутобок. – Не тужи, и для нас когда нибудь настанет такой день!
Огнегрив кивнул, неожиданно согретый мыслью о собственном ученике, и отогнал накатившее было раздражение. В конце концов, он же член племени! Какие могут быть обиды в семье воинов?

Настала ночь полнолуния. Огнегрив знал, что ему нужно думать только о своем первом присутствии на Военном совете, но в его желудке холодным камнем лежала тревога. Мысль о необходимости как можно скорее поговорить с предводительницей по поводу Когтя и Горелого не давала ему покоя. – Ты, никак, мухоморов объелся? – мяукнул над ухом Крутобок. – Смотреть страшно, какие ты рожи корчишь! Огнегрив с тоской посмотрел на друга. Если бы он мог поделиться с ним своими мыслями!
Но ведь он пообещал не вмешивать Крутобока в свои проблемы…
– Все в порядке, – улыбнулся он. – Пошли. Слышишь, Синяя Звезда созывает на Совет. Друзья присоединились к котам, собирающимся на поляне. Синяя Звезда склонила голову, приветствуя новоприбывших, затем повернулась и повела котов прочь из лагеря. Огнегрив помедлил, поджидая, пока другие коты начнут карабкаться по крутой тропинке, ведущей в лес. Во время похода у него будет достаточно времени поговорить с Синей Звездой, поэтому хотелось получше собраться с мыслями.
– Эй, ты идешь? – окликнул друга Крутобок.
– Иду! Он напружинил сильные задние лапы и принялся быстро перескакивать с камня на камень. Вскоре лагерь остался далеко внизу.
Добравшись до вершины, Огнегрив остановился перевести дух. Его бока тяжело вздымались. Впереди, насколько хватало глаз, простирался лес. Под лапами с хрустом рассыпались палые листья. В небе россыпью утренней росы на черной кошачьей спинке сверкала Серебряная Полоска. Огнегрив вспомнил о том, как впервые шел к Четырем Деревьям в сопровождении Когтя и Львиногрива. Воспоминание о Львиногриве наполнило его грустью. Добрый наставник Крутобока и доблестный воин пал в бою, и его место занял Коготь. В тот раз Львиногрив вел молодых учеников к Четырем Деревьям окружным путем, мимо Высоких Сосен, через Нагретые Камни, вдоль границы Речного племени. Этой ночью Синяя Звезда повела своих воинов прямиком через территорию племени. Увидев, что предводительница уже нырнула в мелколесье, Огнегрив кинулся догонять ушедших вперед котов.
Синяя Звезда шла впереди рядом с Когтем. Не обращая внимания на изумленное мяуканье Крутобока, Огнегрив поравнялся с предводительницей.
– Синяя Звезда! – выпалил он, протискиваясь вперед. – Позволь мне поговорить с тобой? Синяя Звезда взглянула на юного воина и кивнула.
– Возглавь шествие, Коготь, – велела она, замедляя шаг. Бурый кот занял ее место и тяжело затопал по тропинке. Остальные коты беспрекословно последовали за ним через мелколесье.
Предводительница и Огнегрив перешли на степенный шаг и вскоре остались одни. Они пробрались через заросли папоротника и вышли на небольшую полянку. Здесь Синяя Звезда вскочила на ствол поваленного дерева и уселась, обвив хвостом передние лапки.
– В чем дело, Огнегрив? – спросила она.
На секунду он заколебался, терзаемый сомнениями. Когда то давно именно Синяя Звезда помогла домашнему котенку вступить в племя… И с тех пор она неизменно оказывала ему доверие, хотя многие воины сомневались в верности котенка, не принадлежащего племени по крови. Что скажет предводительница, когда узнает, что Огнегрив солгал ей, рассказав о гибели Горелого?
– Говори! – приказала Синяя Звезда, когда звук шагов воинов растаял вдали. Огнегрив набрал побольше воздуха в легкие.
– Горелый не погиб! – выдохнул он. Предводительница взмахнула хвостом, но не проронила ни слова, ожидая продолжения. – Мы с Крутобоком отвели его в охотничьи угодья племени Ветра. Я… я думаю, он ушел к Ячменю…
Ячмень был котом одиночкой. Он не пожелал стать лесным котом, а поселился недалеко от фермы Двуногих. Ферма располагалась как раз на пути к Великой Скале – святилищу, почитаемому всеми лесными племенами.
Предводительница, не отрываясь, смотрела в лесную чащу поверх головы Огнегрива. Он с волнением наблюдал за Синей Звездой. О чем она думает? Сердится на него? Но большие синие глаза предводительницы оставались бесстрастными.
Прошло несколько томительно долгих секунд, прежде чем Синяя Звезда нарушила молчание.
– Я рада услышать, что Горелый жив. Надеюсь, на ферме он будет счастливее, чем в лесу.
– Но как же так?! Ведь он с рождения принадлежит Грозовому племени! – вскричал Огнегрив, задетый равнодушием предводительницы.
– Это еще не значит, что он был достоин племени, – отрезала Синяя Звезда. – Ты, к примеру, не родился здесь, но стал прекрасным воином. Возможно, Горелый тоже найдет свое место.
– Но ведь он не по своей воле покинул племя! – не сдавался Огнегрив.
– Просто ему было нельзя здесь оставаться!
– Нельзя? – предводительница наконец перевела свой холодный синий взгляд на Огнегрива. – Что ты хочешь этим сказать? Огнегрив в смятении уставился в землю.
– Я жду! – возвысила голос Синяя Звезда. Во рту у Огнегрива все пересохло.
– Горелый… узнал тайну Когтя, – прохрипел он. – Я… я думаю, Коготь задумал убить Горелого. Убить… или навлечь на него гнев племени.
Хвост Синей Звезды заметался из стороны в сторону, спина напряглась и окаменела.
– О чем ты говоришь? Какую тайну узнал Горелый? Огнегрив собрал все свое мужество, чтобы выдержать суровый взгляд предводительницы.
– Тайну о том, что в битве с Речным племенем Коготь убил Ярохвоста, – через силу ответил он. Глаза Синей Звезды превратились в узкие щелочки.
– Воин никогда не убьет воина своего племени! Ты прожил с нами достаточно, чтобы запомнить это! Огнегрив отшатнулся, прижав уши. Второй раз в жизни предводительница укоряла его происхождением.
– Коготь сказал, что Ярохвоста убил Желудь, глашатай Речного племени, – продолжала Синяя Звезда. – Горелый ошибся. Отвечай, он видел, как Коготь убил Ярохвоста? Огнегрив нервно махал хвостом, разметая сухие листья.
– Он сказал, что видел. – Понимаешь ли ты, что, повторяя его слова, ты оскорбляешь честь Ярохвоста?! Ведь в этом случае смерть Желудя ложится на его совесть? Глашатай никогда не убьет в бою другого глашатая, если есть хоть малейшая возможность избежать этого. А будет тебе известно, что за свою жизнь я не встречала воина благороднее Ярохвоста! – закончила предводительница, и боль в ее глазах заставила Огнегрива пожалеть о сказанном. Он понял, что невольно оскорбил память глашатая, любимого Синей Звездой.
– Я и не думал обвинять Ярохвоста! – пробормотал он. – Я просто хотел сказать, что Горелый искренне верил в то, что Коготь виновен в смерти Ярохвоста.
Синяя Звезда вздохнула и расслабилась.
– Все знают, что у Горелого было слишком живое воображение, – мягко заметила она, и глаза ее слегка потеплели. – Он был жестоко ранен в битве, поэтому покинул сражение задолго до его окончания. Тебе не приходило в голову, что он мог просто домыслить то, чего не сумел увидеть? Но Огнегрив не успел ответить. Громкий вой эхом прокатился по лесу, и из кустов на поляну выскочил Коготь. Несколько секунд он подозрительно рассматривал Огнегрива, затем обратился к предводительнице:
– Мы ждем тебя на границе. – Передай племени, что я сейчас буду, – кивнула Синяя Звезда.
Коготь склонил голову, резко повернулся и скрылся в гуще папоротников. Глядя вслед удаляющемуся глашатаю, Огнегрив обдумывал слова Синей Звезды. Предводительница права, у Горелого всегда было слишком живое воображение. Он вспомнил свое первое присутствие на Совете, когда ученики всех племен окружили Горелого и, разинув рты, слушали его рассказ о битве с Речными котами. Кстати, тогда он ни словом не обмолвился о Когте. Увидев, что предводительница поднимается со своего места, Огнегрив вскочил на ноги.
– Ты собираешься добиваться возвращения Горелого? – робко спросил он, опасаясь, что навлек новые беды на голову своего несчастного приятеля.
– Возможно, на новом месте он будет счастливее, – отозвалась предводительница, пристально глядя в глаза Огнегриву. – Я думаю, мы оставим все как есть.
– Пусть племя и дальше считает Горелого мертвым.
Огнегрив застыл с вытаращенными глазами. Синяя Звезда собирается солгать своему племени?!
– Коготь – славный воин, но он слишком горд, – продолжала Синяя Звезда. – Ему будет легче смириться с тем, что его ученик пал в бою, чем узнать о его бегстве. Кроме того, так будет лучше и для самого Горелого.
– Ты боишься, что Коготь будет разыскивать его? Огнегрив не верил своим ушам. Неужели предводительница все же поверила ему?!
– Да нет же! – досадливо отмахнулась Синяя Звезда. – Коготь излишне самонадеян, но не убийца! Я думаю о Горелом. В памяти племени ему лучше остаться мертвым героем, чем живым трусом.
Над чащей вновь пронесся протяжный зов Когтя. Синяя Звезда стрелой спрыгнула с дерева и нырнула в папоротники. Огнегрив одним прыжком перелетел через поваленный ствол и устремился за ней.
Он нагнал ее у берега ручья. Ловко прыгая по камням, Синяя Звезда перебиралась на другой берег. Огнегрив двинулся следом. В голове все шло кувырком. Много дней тайна гибели Ярохвоста тяжким грузом лежала на его совести. И вот теперь, когда он наконец облегчил душу, все осталось по прежнему! Синяя Звезда не верит в то, что ее глашатай способен на хладнокровное убийство. Но хуже всего то, что Огнегрив и сам начал сомневаться в правдивости слов Горелого.
Он выскочил на противоположный берег и ринулся в кусты. Догнав их, Огнегрив притормозил, спрятавшись за спиной Синей Звезды. Воины расположились на вершине откоса, спускающегося к Четырем Деревьям. По традиции каждое полнолуние коты всех четырех лесных племен собирались у этих священных дубов на мирные переговоры.
У Огнегрива даже шерсть встала дыбом, когда он поймал на себе косой взгляд Когтя. Неужели глашатай догадался, о чем они разговаривали с предводительницей? Огнегрив помотал головой, отгоняя тревожные мысли, и попробовал рассуждать трезво. Нет ничего странного в том, что Когтю любопытно узнать о содержании их разговора: в конце концов, как глашатай племени он просто обязан быть в курсе всего происходящего! Огнегрив снова покосился на Когтя. Могучий кот, насторожив уши, смотрел вниз с обрыва. Окружающие его коты в нетерпении скребли землю когтями. Коготь по очереди обвел глазами членов своего племени, как бы собирая их воедино.
Синяя Звезда вздернула нос и принюхалась. Огнегрив почувствовал, как все коты напрягли мышцы и взъерошили шерсть. Синяя Звезда взмахнула хвостом, и они лавиной бросились с обрыва вниз, на Совет племен.

0

3

Глава II

Синяя Звезда остановилась на краю поляны, и воины Грозового племени выстроились цепью за ее спиной. Некоторые коты из Речного и Сумрачного племен повернулись, приветствуя вновь прибывших.
– Ты где пропадал? – набросился Крутобок на Огнегрива.
– Не важно, – мотнул головой Огнегрив. Разговор с Синей Звездой оставил его в тревоге и смятении, поэтому он был благодарен другу за то, что тот не стал донимать его расспросами, а переключился на происходящее на поляне.
– Гляди ка! – мяукнул Крутобок. – Воины Сумрачного племени выглядят гораздо здоровее, чем я думал! Насколько я помню, Звездолом держал их впроголодь.
– И верно, – удивленно протянул Огнегрив, проследив за направлением его взгляда. В самом деле, эти Коты просто лоснились и выглядели на удивление сытыми!
– Выходит, поражение пошло им на пользу! – продолжал насмехаться Крутобок. – Пусть скажут нам спасибо!
Огнегрив довольно заурчал, но строгий голос Бурана быстро привел приятелей в чувство.
– Коты Сумрачного племени сражались с не меньшей отвагой, чем мы. Надо уважать их стремление поскорее набраться сил! – сурово рявкнул белый кот, направляясь к воинам Грозового племени, собирающимся под одним из огромных дубов.
– Вот и получили! – мяукнул Крутобок, виновато покосившись на Огнегрива.
Молодые воины выстроились на краю поляны. В их строю было много учеников. Огнегрив, легко отличал их по мягкой шерстке, круглым мордочкам и неуклюжим толстым лапкам.
К Крутобоку и Огнегриву приблизились два воина в сопровождении маленького бурого цвета ученика. Огнегрив узнал крупного серого кота из Сумрачного племени, но его черного как смоль, спутника видел впервые.
– Привет! – поздоровался серый кот.
– Здорово, Гладкий, – ответил Огнегрив и по смотрел на незнакомца.
– Это Черный Коготь из Речного племени, – представил спутника Гладкий.
Крутобок и Огнегрив вежливо поздоровались, и после этого вперед робко выступил маленький котенок.
– Это Дубок, мой ученик, – представил его Гладкий.
– Малыш испуганно таращил глаза на Огнегрива.
3 здравствуйте, Огнегрив, – пролепетал он, и рыжий кот ласково поклонился в ответ.
– Я слышал, после битвы Синяя Звезда сделала вас обоих воинами, – продолжал Гладкий. – Примите мои поздравления! Не замерзли ночью на страже?
Едва не окоченели! – ухмыльнулся Крутобок.
Все это время Огнегрив не сводил глаз с гибкой крапчатой кошечки, о чем то беседовавшей с Когтем. Странная пара расположилась возле самой Скалы, стоявшей в центре поляны.
– Кто это? – невольно вырвалось у Огнегрива.
– Это Оцелотка, наш новый глашатай, – рявкнул бурый воин.
У Огнегрива шерсть встала дыбом при мысли о прежнем глашатае Речного племени. Похоже, он проявил страшную бестактность, ведь Желудь был убит в битве с Грозовым племенем… Огнегрив собрался было что то сказать, но тут на вершине скалы появилась Синяя Звезда. К ней присоединились еще два кота, и один из них громко призвал воинов подойти поближе. Огнегрив оторопел, узнав, в этом черном котище Черняка. Неужели он стал предводителем после бегства Звездолома?!
Дождавшись, пока коты соберутся у камня, Синяя Звезда заговорила:
– Грозовое племя привело на Совет свою новую целительницу. Имя ей – Щербатая, – Синяя Звезда помолчала, дожидаясь, пока все посмотрят на старую кошку с густой шерстью и широкой приплюснутой мордой. Огнегрив заметил, как старуха беспокойно ерзает задними ногами по земле. Давно, еще учеником, Огнегрив выхаживал старую кошку, нуждающуюся в помощи. За это время он хорошо изучил ее, и теперь ему достаточно было увидеть обвисшее правое ухо Щербатой, чтобы понять, как неловко она чувствует себя под взглядами собравшихся котов. Раньше Щербатая была целительницей Сумрачного племени, а коты крайне редко переходили из одного племени в другое. Старуха медленно обводила глазами толпу и вдруг замерла, встретившись взглядом с Мокроусом, новым целителем ее бывшего племени.
Повисла тяжелая пауза, затем целители обменялись почтительными кивками. Увидев, как распрямилось правое ухо Щербатой, Огнегрив перевел дыхание.
– Мы привели сюда двух новых воинов, – продолжила Синяя Звезда. – Их имена – Огнегрив и Крутобок. Почувствовав на себе взгляды множества глаз, Огнегрив высоко поднял голову, надулся от гордости и принялся нервно обмахиваться хвостом.
Черняк выступил вперед, слегка задев Синюю Звезду, и поднялся на самую вершину скалы.
– Я, Черняк, принял власть в Сумрачном племени, – провозгласил он. – Наш бывший предводитель Звездолом нарушил воинский устав и законы чести, поэтому мы изгнали его.
– И ни слова о том, как мы помогли им сделать это! – шепнул Крутобок Огнегриву.
– Дух предков явился нашему целителю Мокроусу и указал на меня как вождя племени, – продолжал Черняк. – Я пока не предпринял путешествия к Высоким Камням, чтобы получить дар девяти жизней. Здесь, на Совете, я объявляю, что отправляюсь туда завтра ночью, пока на небе полная луна. После ночи, проведенной у Лунного Камня, я обрету имя Черной Звезды.
– А где теперь Звездолом? – раздался голос из толпы. Вопрос задала Белоснежка, королева Грозового племени.
– Нам известно лишь то, что он покинул лес вместе с несколькими другими изгнанниками. Звездолом не посмеет вернуться обратно, – ответил Черняк.
– Очень на это надеюсь, – тихонько шепнула Белоснежка своей соседке, толстой палевой кошечке. Вперед выступил Метеор, предводитель Речного племени.
– Будем надеяться, у Звездолома хватит ума не переступать границ нашего леса! Его безудержная жажда захвата чужих земель угрожала благополучию всех.
– Дождавшись, пока стихнет одобрительный гул голосов, Метеор продолжил свою речь:
– В то время когда Звездолом был предводителем Сумрачного племени, я разрешил его воинам ловить рыбу в нашей реке. Но теперь, когда у Сумрачного племени появился новый предводитель, старое соглашение потеряло свою силу. Река – для Речного племени!
Речные воины оглушительным ревом приветствовали слова своего предводителя, но Огнегрив с тревогой заметил, как злобно ощетинился Черняк.
– Бегство Звездолома никак не повлияло на нужды Сумрачного племени! – ощерился он. – Чем прикажешь мне накормить голодные рты, Метеор?
Ты заключал соглашение не с одним Звездоломом, а со всеми! Ты не имеешь права расторгать договор об охоте! Метеор вскочил на лапы, прижал уши и с воинственным шипением обернулся к Черняку. Собравшиеся внизу коты замерли в ожидании.
И тут Синяя Звезда решительно встала между двумя ощетинившимися предводителями.
– За последнее время Сумрачное племя понесло много тяжелых утрат, – мягко промурлыкала она. – Твое племя стало меньше, Черняк. Подумай, так ли нужна тебе сейчас чужая рыба? Метеор снова злобно зашипел, но Черняк, не дрогнув, выдержал его взгляд.
– Вас только что покинул бывший предводитель, а вместе с ним и сильнейшие воины племени! – властно продолжала Синяя Звезда. – Мы все помним, что Звездолом нарушил воинский устав, заставив Метеора поделиться своими речными угодьями!
При этих словах Черняк выпустил длинные когти, но Синяя Звезда не дрогнула. Ее синие глаза холодно сверкнули при свете луны, а голос приобрел незнакомую мощь:
– Не торопись угрожать мне, Черняк. Не забывай, что ты пока не получил от Звездного племени дар в девять жизней! Не думаю, что ты имеешь право предъявлять претензии на чужие угодья!
Собрание превратилось в море ощетинившихся спин. Все как один ждали ответа Черняка. Огнегрив видел, что черный кот в ярости. Он в бешенстве хлестал себя хвостом по ногам, но не произносил ни слова. Все поняли, что победа осталась за Синей Звездой.
Мы знаем, что в последние месяцы на долю Сумрачного племени выпало много испытаний, – мягко закончила она. – Грозовое племя обещает не беспокоить вас до тех пор, пока вы не восстановите свои силы, – Синяя Звезда обернулась к Метеору. – Я уверена, что Речное племя окажет вам такое же уважение. Метеор прищурился и нехотя опустил голову:
Мы будем держаться в стороне лишь до тех пор, пока Сумрачное племя не нарушит наших границ.
Огнегрив перевел дух и опустил вставшую на загривке дыбом шерсть. Только теперь, имея за плечами опыт первого настоящего сражения, он мог по достоинству оценить отвагу и мужество своей предводительницы, не побоявшейся бросить вызов двум могущественным воинам. То тут, то там он слышал облегченные вздохи и одобрительные возгласы – члены Совета явно приветствовали такой поворот событий.
Лапы нашей не будет на твоей территории, Метеор! – огрызнулся Черняк. – Синяя Звезда права – мы обойдемся и без твоей рыбы! Не забывай, что теперь, когда племя Ветра покинуло свои земли, мы можем охотиться в предгорьях.
Метеор внимательно посмотрел на Черняка.
– И верно! – протянул он, и глаза его зажглись Довольным блеском. – Выходит, у всех нас теперь будет больше добычи!
– Опомнитесь! – резко вскинула голову Синяя Звезда. – Не спешите делить чужие земли! Племя Ветра должно вернуться в свои владения. Оба предводителя в изумлении уставились на нее.
– Но… почему? – выдавил Метеор.
– Если мы поделим угодья племени Ветра, у нас у всех будет вдоволь еды! – поддержал его Черняк.
– Лес издревле держится на четырех племенах, – возразила Синяя Звезда. – По числу священных деревьев и по числу времен года Звездное племя разделило котов на четыре племени. Мы должны как можно скорее разыскать племя Ветра и вернуть его на прежнее место.
Грозовые воины одобрительно зашумели, но громкий вой Метеора заставил их замолчать.
– Ты заблуждаешься, Синяя Звезда! Подумай, так ли нам нужны все четыре времени года? Неужели мы не можем обойтись без сезона Голых Деревьев, без холода и голода этих томительных дней?!
Синяя Звезда задумчиво обвела взором сгрудившихся вокруг нее котов.
– Звездное племя посылает нам время Голых Деревьев для того, чтобы земля могла отдохнуть и подготовиться к сезону Юных Листьев. Наш лес и земли предгорий с незапамятных времен поделены на четыре территории. Не нам идти против воли Звездного племени.
И тут заговорила Оцелотка, глашатай Речного племени.
– Значит, мы все должны голодать ради существования жалкого племени, которое не способно даже отстоять свои владения!
– Синяя Звезда права! – рявкнул Коготь, поднимаясь во весь свой огромный рост и возвышаясь над головами собравшихся. – Племя Ветра должно вернуться на свои земли.
– Выслушай меня, Метеор, – продолжала Синяя Звезда, поворачиваясь к предводителю Речного племени. – Ваши охотничьи угодья издревле славятся своим богатством. Вам принадлежит вся река и вся речная рыба. Зачем вам лишняя добыча?
Метеор оторопел и не нашелся с ответом. Огнегрив с удивлением заметил, что воины Речного племени начали взволнованно перешептываться между собой. Интересно, почему они вдруг так ощетинились?
А тебе, Черняк, я тоже хочу кое что напомнить! – сверкнула глазами Синяя Звезда. – Ваш бывший предводитель изгнал котов племени Ветра из их родного дома. Именно поэтому мы помогли избавиться вам от Звездолома. Огнегрив сощурил глаза. Ему понравилось, что предводительница при всех напомнила Сумрачному племени о том, скольким они обязаны Грозовому племени. Черняк прикрыл глаза. Собрание замерло. Казалось, прошла целая вечность, прежде чем он вновь поднял веки и произнес:
– Ты права, Синяя Звезда. Мы позволим племени Ветра вернуться обратно. От Огнегрива не ускользнуло, что при этих словах Метеор возмущенно отвернулся и злобно сверкнул глазами.
– Двое предводителей едины в своем решении, Метеор, – объявила Синяя Звезда. – Мы должны разыскать и вернуть племя Ветра. До этого ни одно племя не имеет права охотиться в предгорьях.
Толпа зашевелилась. Коты поднимались на ноги, собираясь двинуться в обратный путь. Некоторое время Огнегрив оставался неподвижен, не спуская глаз с Великой Скалы. Вот Синяя Звезда потерлась с Метеором носами и мягко спрыгнула на лесную траву. Оставшиеся на скале предводители быстро переглянулись, и было в этом взгляде нечто такое, от чего у Огнегрива шерсть встала дыбом. Неужели Черняк только делает вид, что согласился с Синей Звездой? Огнегрив взволнованно осмотрелся и поймал свирепый взгляд Когтя. Значит, обмен взглядами на скале не ускользнул от внимания глашатая… Но что все это значит?!
Внезапно Огнегрив понял, что взбесило Когтя. Он не ожидал такого коварства от предводителей. Как смеет Сумрачное племя заключать союз с Речным, после того как Грозовое племя рисковало жизнями своих воинов, помогая соседям избавиться от Звездолома!

0

4

Глава III

Синяя Звезда быстро вела своих воинов в лагерь. Шум приближающегося отряда разбудил оставшихся, и заспанные коты высыпали из пещер встречать вернувшихся сородичей.
– Какие новости? – спросил Куцехвост.
– Сумрачное племя тоже явилось на Совет? – поинтересовалась Синеглазка.
– Да, – мрачно ответила Синяя Звезда. Она прошла мимо Синеглазки и вспрыгнула на Высокую Скалу. Сейчас ей даже не потребовалось призывать всех собраться – племя сгрудилось под скалой, с тревогой глядя на предводительницу. Могучий Коготь вскочил на скалу и устроился возле Синей Звезды.
– Сегодня на Совете между племенами пролегла тень, – объявила Синяя Звезда.
– Я боюсь, что у нас на глазах возникает новый союз между Метеором и Черняком. Крутобок протиснулся сквозь толпу поближе к Огнегриву.
– О чем это она? – удивленно шепнул он на ухо другу. – Я сам слышал, как Черняк поддержал Синюю Звезду!
– А при чем тут Черняк? – проскрипела из толпы старая Кривуля.
– Сегодня на Совете его провозгласили предводителем Сумрачного племени, – пояснила Синяя Звезда.
– Но почему он до сих пор зовется Черняком? – не унималась старуха. – Звездное племя уже признало его?
– Нет, – ответил Крутобок. – Он собирается отправиться к Лунному Камню завтрашней ночью.
– Ни один предводитель не имеет права говорить от имени племени до тех пор, пока не получит признание Звезд! – сварливо проворчала старая кошка, повысив голос так, чтобы ее слышало все собрание.
– Он получил поддержку Сумрачного племени, Кривуля, – вздохнула Синяя Звезда, почтительно склоняя голову к старухе. – Мы не можем просто отмахнуться от его слов. – Старая кошка пренебрежительно фыркнула, но Синяя Звезда уже подняла голову, обращаясь ко всему племени: – На Совете я предложила разыскать и вернуть племя Ветра, однако ни Метеор, ни Черняк не желают их возвращения.
– Вряд ли они сумеют объединить свои силы! – крикнул Крутобок. – Они едва не подрались из за рыбы в реке!
– Ты заметил, как они переглянулись после Совета? – шепнул Огнегрив приятелю. – Они оба спят и видят, как бы прибрать к лапам земли племени Ветра!
– Но почему? – пискнула Горчица, чинно восседавшая рядом со своим наставником Бураном.
– Я полагаю, Сумрачное племя гораздо сильнее, чем мы думаем, – задумчиво ответил Буран. – Что касается Черняка, то у него явно некошачья жажда власти и могущества. Боюсь, впереди нас ждут тяжелые времена.
Но Речному то племени зачем охотничьи угодья в предгорьях? – разозлилась Синеглазка. – Они и так самые жирные в лесу – с одной своей рыбы!
Река просто кишит добычей, ее хватило бы на десять племен! А в предгорья еще надо забраться, да побегать по камням за парой полудохлых кроликов!
В разговор вступила старая Рябинка. Когда то давно она была первой красавицей, но теперь ее дребезжащий голос напоминал скрип старого дерева.
– На Совете старики Речного племени судачили о том, что Двуногие отняли у них часть речных угодий.
– Точно говоришь! – поддержала старуху Белоснежка. – Говорят, Двуногие поселились в шалашах на берегу реки и ловят рыбу. Бедные Речные охотники только смотрят на них из кустов да зубами щелкают с голодухи!
– С этого дня все мы должны быть настороже! – задумчиво протянула Синяя Звезда. – Ни в коем случае нельзя допустить дальнейшего сближения Речного племени с Сумрачным. А теперь – отдыхать. В утренний дозор заступают Ветрогон и Дымок.
Холодный ветер зашуршал сухой листвой в верхушках деревьев. Усталые коты разошлись по своим пещерам, продолжая тихо обсуждать происшедшее.
Вторую ночь подряд Огнегрив видел сон. Он стоял в полной тьме. Совсем рядом гремела и смердела Гремящая Тропа. Огнегрив был ослеплен и оглушен ревом огнеглазых чудищ, несшихся мимо него. И вдруг сквозь грохот донесся жалобный писк. Где то кричал котенок, и даже ревущие чудища не могли заглушить его дрожащий голосок.
Огнегрив проснулся, как от толчка. Он был уверен, что его разбудил крик, но вокруг слышалось лишь мерное сопение спящих воинов. Откуда то из центра доносилось тихое урчание. Огнегрив прислушался и узнал храп Крутобока. Спать не хотелось. Боясь снова увидеть давешний кошмар, Огнегрив подумал и тихонько вылез из пещеры.
Снаружи было темно. Судя по ярко сияющим звездам, до рассвета было еще далеко. Насторожив уши, Огнегрив двинулся к яслям. В ушах у него все еще стоял одинокий крик маленького котенка. За стеной лагеря послышались чьи то шаги. Огнегрив принюхался. Ничего особенного, это Частокол и Долгохвост обходят дозором территорию племени. Привычные звуки спящего лагеря успокоили Огнегрива.
«Наверное, каждому коту сняться кошмары про Гремящую тропу», – подумал он и побрел обратно. Забравшись в пещеру, он свернулся калачиком на своем местечке. Крутобок что то проурчал во сне, и Огнегрив закрыл глаза, теснее прижавшись к теплому боку друга. Он проснулся, оттого что Крутобок толкал его носом в бок.
– Оставь меня в покое! – проворчал Огнегрив. Вставай! – прошипел Крутобок.
– С какой стати? Сегодня нам не в патруль!
– Синяя Звезда ждет нас обоих у себя. Полусонный Огнегрив с трудом поднялся на лапы и побрел вслед за Крутобоком к выходу. Солнце только начало окрашивать небо розовым, на ветвях деревьев лежал утренний иней. Приятели пересекли поляну, приблизились к пещере предводительницы и тихо мяукнули, сообщая о своем прибытии.
– Войдите! – раздался из за полога лишайников грубый голос Когтя. Огнегрив похолодел от страха. А что если Синяя Звезда рассказала Когтю о вчерашнем разговоре? Что сделает глашатай, узнав, в чем обвинил его Огнегрив? Крутобок решительно вошел в пещеру, и Огнегриву ничего не оставалось, как робко последовать за ним.
Синяя Звезда сидела на своем месте. Голова ее была высоко поднята, синие глаза горели. Посреди на твердом полу из песчаника возвышался Коготь. Янтарные глаза могучего воина смотрели холодно и спокойно, и Огнегрив тщетно пытался прочесть в них ответ на терзавшие его сомнения.
– Огнегрив и Крутобок, – без предисловий начала Синяя Звезда. – Я поручаю вам важное задание.
– Задание? – глупо повторил Огнегрив, чувствуя невероятное облегчение.
– Я хочу, чтобы вы разыскали племя Ветра и привели его домой, – закончила предводительница.
– И не спешите радоваться, – глухо заговорил Коготь. – Ваша миссия может оказаться очень опасной. Мы не знаем, куда ушло племя Ветра, поэтому вам придется искать их по запаху – возможно, даже на враждебной территории.
– Вам уже приходилось бывать на землях племени Ветра, – напомнила предводительница. – Помните, когда вы сопровождали меня к Лунному Камню? Вам знаком запах этого племени, вы знаете земли Двуногих, лежащие за взгорьем.
– Мы пойдем вдвоем? – спросил Огнегрив.
– У нас сейчас каждый воин на счету! – отрезал Коготь. – Приближается сезон Голых Деревьев, нам нужно добыть как можно больше корма. Надеюсь, вы не забыли, как долго тянутся голодные дни?
– Коготь поможет вам подготовиться к путешествию, – кивнула Синяя Звезда, и Огнегрив лишь беспомощно втянул когти. Синяя Звезда по прежнему безоговорочно доверяла своему глашатаю! Вчерашний разговор ни в чем не убедил ее. Неужели Огнегрив единственный, кто чувствует опасность, исходящую от глашатая?
– Вы должны как можно скорее отправиться в путь, – велела Синяя Звезда. – Желаю удачи.
– Мы их живо разыщем! – пообещал Крутобок, и Огнегрив утвердительно кивнул, отогнав невеселые мысли. В сопровождении Когтя они вышли наружу.
– Вы помните дорогу к землям племени Ветра? – спросил глашатай.
– Конечно, помним! – закивал Крутобок. – Да мы же были там всего…
– Всего несколько лун назад! – торопливо вставил Огнегрив, бросая предостерегающий взгляд на приятеля. Когтю совершенно незачем знать, что они побывали там совсем недавно, провожая Горелого.
Коготь внимательно смотрел на приятелей. Огнегрив замер от страха. Неужели он заметил оговорку Крутобока?
– Вы помните запах племени Ветра? – наконец вымолвил глашатай. Обошлось! Огнегрив молча вознес благодарности Звездам.
Они с Крутобоком дружно закивали, и Огнегрив мысленно представил себе предстоящий путь по горам в поисках исчезнувшего племени. В пути вам понадобятся травы, дающие силы и отгоняющие голод. Перед уходом зайдите к Щербатой и возьмите все необходимое, – продолжил Коготь и, помолчав, добавил: – Не забывайте о том, что этой ночью Черняк собирается отправиться к Лунному Камню. Держитесь подальше от него, ясно?
– Да, Коготь, – отозвался Огнегрив.
– Он даже не догадается о нашем походе! – заверил Крутобок.
– Очень на это надеюсь, – буркнул Коготь. – Теперь можете отправляться! С этими словами он повернулся и пошел прочь.
– Вообще то он мог бы пожелать нам удачи! – недовольно фыркнул Крутобок.
– Наверное, думает, что она нам не понадобится – отшутился Огнегрив, и приятели двинулись через поляну к пещере целительницы. Несмотря на все недоверие, которое он испытывал к глашатаю, Огнегрив не мог не признать, что сегодня Коготь разговаривал с ними как с настоящими воинами. Похоже, он тоже зауважал их. Но ведь Горелый не мог ошибиться! Или мог?
Солнце медленно поднималось, но в воздухе было по утреннему холодно. Одно хорошо, – чем короче дни, тем гуще становится кошачья шерсть. Даже короткошерстный Огнегрив вот уже несколько дней как перестал дрожать от стужи.
Жилище целительницы находилось в самом конце длинного туннеля, под густым покровом папоротников, где с краю тенистой полянки стоял боком большой обломок скалы. «Раньше здесь жила Пестролистая», – с грустью подумал Огнегрив. Он отчаянно тосковал по доброй целительнице, которую убил один из воинов Сумрачного племени…
Щербатая! – позвал Крутобок. – Нам нужны травы путников!
Внутри глубокой трещины, проходящей по обломку скалы, послышалось хриплое мяуканье, и вскоре на поверхности показалась плоская морда темно серой кошки.
– Куда направляетесь?
– Мы должны разыскать племя Ветра и привести его обратно домой! – с гордостью объявил Огнегрив.
– Понимаю! Первое воинское задание, – кивнула Щербатая. – Примите мои поздравления, ребятки. Сейчас я подберу вам нужные травы, – она скрылась в темноте и через секунду появилась вновь, зажав во рту небольшой пучок сухих листьев. – Угощайтесь! – пробурчала она, высыпая свою ношу на землю. Юные воины послушно набили рот неаппетитной травой.
Фу, ну и гадость! – сплюнул Крутобок.
– Такая же, как в прошлый раз, – скривился Огнегрив. Когда они сопровождали Синюю Звезду к Лунному Камню, Пестролистая накормила их точно такой же горечью. Крутобок проглотил последний листок и потерся носом о плечо Огнегрива.
– Шевелись, копуша! Пора идти! – и он одним прыжком скакнул прочь с полянки. – Пока пока! – не оборачиваясь, крикнул он Щербатой.
– Подожди меня! – всполошился Огнегрив, бросаясь вдогонку другу.
– До свидания! Счастливого пути, ребята! – прокричала им вслед целительница.
Друзья неслись по туннелю, с хрустом раздвигая папоротники. Огнегрив бежал, слушая сухой шелест травы, и ему казалось, будто папоротники шепчут:
– Счастливо! Удачи вам! Доброй дороги…

0

5

Глава IV

Выбегая из лагеря, приятели едва не сшибли с ног Бурана, чинно сопровождавшего Горчицу и Ветрогона к месту утреннего дозора.
– Простите! – пропыхтел Огнегрив, резко останавливаясь. Крутобок, не успев затормозить, с размаху врезался ему в спину.
– Я слышал, вы отправлены с важной миссией? – спросил Буран, приветливо кивая друзьям.
– Так точно! – отрапортовал Огнегрив.
– Да хранит вас Звездное племя! – сурово произнес доблестный воин.
– Какая еще миссия? Неужели вам доверили ловить полевок на зиму? – съехидничала Горчица. Длинный тощий Ветрогон повернулся и что то тихо шепнул на ухо кошечке. Горчица изменилась в лице. Впервые в жизни она смотрела на Огнегрива не с презрением, а с чем то похожим на любопытство.
Патруль молча прошествовал мимо, и приятели вновь остались одни. Они резво пробежали еще несколько метров и очутились у подножия холма.
Дальнейший путь до Четырех Деревьев они проделали в молчании, экономя силы. Единственную передышку сделали лишь в тени священных дубов. Бока гонцов так и ходили ходуном, дыхание превратилось в тяжелое пыхтение.
– Интересно, там всегда такой ветрище? – пробормотал Крутобок и еще сильнее распушил свою густую шерсть. Порывы ледяного ветра со свистом пролетали над каменистым взгорьем.
– Ты же видишь, у них совсем нет деревьев, – пояснил Огнегрив, приоткрывая один глаз.
Впереди лежала территория племени Ветра. Огнегрив принюхался и уловил какой то странный запах. Он совершенно не ожидал учуять его здесь.
– По моему, здесь попахивает охотниками Речного племени, – неуверенно пробормотал он. Крутобок тут же задрал нос и втянул воздух.
– Да нет… Откуда им здесь взяться? – Кто знает. Может быть, они торопятся поживиться, пока племя Ветра не вернулось?
– Я ничего не чую, – отрезал Крутобок. Друзья осторожно потрусили по заиндевелой тропинке, поросшей густым вереском. Новая волна запаха защекотала ноздри Огнегрива и заставила его замереть на месте.
– Теперь чуешь? – прошипел он.
– Угу, – отозвался Крутобок и лег, распластавшись на холодной земле. – Точно! Речное племя!
Огнегрив припал к земле, насторожив уши в сторону густых зарослей вереска. Крутобок приподнял голову и уставился куда то поверх кустов.
– Я их вижу, – прошептал он. – Они охотятся!
Огнегрив осторожно повернулся. На тропинке, поросшей колючим утесником, четверо воинов Речного племени преследовали длинноухого кролика. Впереди несся черный как смоль котище, в котором Огнегрив сразу узнал Черного Когтя. Воин прыгнул, выпустив когти, и с досадой уселся на тропинку, провожая глазами ускользнувшую добычу. Огнегрив и Крутобок быстро опустили головы и прижались животами к холодному дерну.
– Они даже не умеют охотиться на кроликов! – усмехнулся Крутобок.
– Они слишком привыкли к рыбалке! – добавил Огнегрив. Он сморщил нос, принюхался и понял, что перепуганный кролик несется прямо на них. И что самое страшное – вдали послышался дружный топот кошачьих лап.
– Они бегут сюда! Прячемся!
– За мной! – скомандовал Крутобок. – Тут рядом пахнет барсуками.
– Барсуками? – поежился Огнегрив. – А не опасно к ним соваться?
Он хорошо помнил историю о том, как Куцехвост потерял половину хвоста в схватке со злобным старым барсуком.
– Не трусь! Запах сильный, но старый, – успокоил его Крутобок. – Где то поблизости должна быть старая барсучья нора. Огнегрив с сомнением втянул воздух и уловил сильный запах, чем то похожий на запах лисицы.
– А ты уверен, что там никого нет? Сейчас проверим. Пошли, если не хочешь, что бы нас застукали! – ответил Крутобок, ныряя в заросли невысокого кустарника. Шорох вереска становился все громче, воины Речного племени должны были вот вот выскочить на тропинку.
– Есть! – Крутобок отодвинул вереск, прикрывающий круглое отверстие в земле. – Полезли внутрь! Барсучий запах отпугнет наших соседей. Давай быстрее, они сейчас будут здесь! Огнегрив поспешно нырнул в темную нору, и Крутобок последовал за ним. Барсучий запах стал просто невыносимым.
И тут же над их головами протопали тяжелые кошачьи лапы. Друзья затаили дыхание. Шаги резко оборвались, и кто то громко крикнул:
– Гляди ка, барсучья нора! Скрипучий голос явно принадлежал Черному Когтю.
– А вдруг она свободна? – отозвался другой голос. – Может, кролик спрятался именно там?
– В норе было совершенно темно, и Огнегрив скорее почувствовал, чем увидел, как встала дыбом шерсть Крутобока. Он выпустил когти и уставился на вход в нору, готовый в любую секунду броситься на воинов Речного племени.
– Погоди ка… Нет, запах ведет в ту сторону! – рявкнул Черный Коготь. Послышался дружный скрежет когтей по земле и удаляющийся топот кошачьих лап. Крутобок с трудом перевел дух.
– Думаешь, они убрались?
– Давай подождем еще немного. Надо убедиться, что никто из них не остался в засаде, – отозвался Огнегрив. Однако наверху все было тихо.
– Пошли, что ли? – нетерпеливо мяукнул Крутобок. Вслед за другом Огнегрив осторожно вылез на свет. Вокруг все было спокойно. Холодный воздух приятно освежал ноздри, уничтожая остатки удушливой барсучьей вони.
– Давай поищем лагерь племени Ветра, – решил Огнегрив.
– Там мы как следует изучим их запахи.
– Идет! – кивнул Крутобок. Они медленно двинулись сквозь заросли вереска, слегка приоткрыв рты, чтобы не пропустить опасного запаха Речного племени, и остановились у подножия высокой плоской скалы, вздымавшейся над густым утесником.
– Я заберусь наверх и осмотрюсь, – решил Крутобок. – Моя шерсть почти одного цвета со скалой, так что меня вряд ли кто заметит.
– Давай, – кивнул Огнегрив. – Только голову пригни. Он молча смотрел, как приятель карабкается на скалу. Вот Крутобок вспрыгнул на вершину, огляделся и быстро спрыгнул обратно.
– Кругом одна пустошь, – фыркнул он, помахивая хвостом. – Но я увидел небольшой просвет в вереске!
– Пошли туда! Наверное, там и был их лагерь!
– Я тоже так подумал, – кивнул Крутобок. – Кроме того, это единственное место, хоть как то защищенное от ветра.
Они нырнули в заросли вереска и побежали. Труся вслед за другом, Огнегрив не сводил глаз с края обрыва. Странный вид. Как будто воины Звездного племени спустились с небес, зачерпнули пригоршню земли с плоскогорья, а на образовавшуюся пустоту накинули ковер из утесника, плотно покрывшего землю со всех сторон обрыва.
Огнегрив настороженно принюхался. Его окружало множество запахов, и это были запахи племени Ветра. Пахло воинами и стариками, котами и кошками, к этим запахам примешивался слабый аромат дичи, долго пролежавшей на земле, прежде чем стать добычей воронья. Видимо, это и был оставленный лагерь.
Огнегрив припустил вниз с обрыва и нырнул в заросли кустарника. Колючки цеплялись за его шерсть, больно царапали нос, так что слезы наворачивались на глаза. Сзади пробирался Крутобок, изрыгая проклятия каждый раз, когда колючий утесник впивался ему в уши. Наконец друзья выбрались на тенистую полянку. Земля здесь была утоптана поколениями кошачьих лап. С одной стороны поляны возвышалась скала, источенная ветрами.

Вот и лагерь! – довольно пробормотал Огнегрив.
– Как же Звездолом ухитрился выгнать их из такого укрепленного места? – протянул Крутобок, потирая лапкой израненный нос.
Похоже, здесь разыгралась жаркая битва, – потрясенно прошептал Огнегрив. Только теперь он заметил, как страшно разгромлен лагерь. Землю покрывали клочья кошачьей шерсти и засохшие капли крови. Уютные мшистые гнезда выброшены из пещер и разорваны в клочья. И всюду застарелый дух Сумрачного племени смешивался с запахом охваченного ужасом племени Ветра.
– Поищем, куда ведет запах племени Ветра, – поежившись, предложил Огнегрив. Он тщательно принюхался и сделал несколько шагов вперед, следуя за струйкой наиболее сильного запаха. Крутобок последовал за приятелем, и запах привел их к узкому просвету в зарослях утесника.
– Должно быть, коты племени Ветра еще мельче, чем мне казалось, – проворчал Крутобок, протискиваясь в лаз вслед за Огнегривом. Огнегрив обернулся и насмешливо посмотрел на приятеля. Запах становился все явственней. Сомнений не оставалось, – это был запах племени Ветра, но какой то пугающе едкий и резкий, как будто оставленный множеством перепуганных котов. Огнегрив опустил голову и увидел на земле засохшие капли крови.
– Мы на правильном пути! – мрачно буркнул он.
Два долгих месяца ветер и дождь тщетно пытались стереть с земли следы, оставленные несчастными изгнанниками. Огнегриву казалось, будто он видит, как разбитые и израненные коты в ужасе бегут из родного края. Подавив подступающий гнев, он побежал дальше.
Запах привел их к противоположному краю предгорья. Коты остановились, переводя дыхание. Прямо перед ними открывался вид на поля, принадлежащие Двуногим. Далеко вдали, там, где солнце касалось горизонта, виднелись величественные силуэты Высоких Камней.
– Интересно, Черняк уже добрался туда или нет? – пробормотал себе под нос Огнегрив. Под Высокими Камнями лежал священный Лунный Камень, на котором согласно традиции предводители каждого племени должны были провести ночь, обратив свои мысли к Звездному племени.
Хорошо бы нам не повстречать его внизу! – заметил Крутобок, махнув кончиком хвоста на поля и фермы Двуногих. – Как будто нам мало Двуногих с их крысами и собаками! Огнегрив кивнул. Он слишком хорошо помнил недавний поход через владения Двуногих, который они проделали в сопровождении Синей Звезды и Когтя. Тогда их едва не разорвали полчища крыс, и лишь появление одиночки Ячменя спасло их от неминуемой гибели… И все же Синяя Звезда потеряла тогда одну из своих жизней. Воспоминание об этом обожгло Огнегрива, как укус рыжего лесного муравья.
– Хорошо бы повидать Горелого, – продолжал Крутобок. – Как ты думаешь, найдем мы его? – спросил приятель, поворачивая к Огнегриву свою добрую широкую морду.
– Надеюсь, – угрюмо пробурчал Огнегрив. В последний раз он видел Горелого в ту страшную грозовую ночь… Он снова увидел кончик белого хвоста, растаявший во мраке предгорья. Удалось ли бедному ученику невредимым добраться до фермы, где жил Ячмень?
Юные воины начали спускаться вниз, тщательно обнюхивая каждый клочок земли, чтобы не потерять запах племени Ветра.
Непохоже, что они направились к Высоким Камням, – заметил Крутобок. Запах убегал куда то вбок и скрывался в траве огромного луга. Друзья подошли ближе и замерли у живой изгороди, где когда то останавливались воины племени Ветра. Запах вел через луг, по тропе Двуногих, к небольшой рощице.
– Гляди ка! – мяукнул Крутобок, указывая на выбеленные солнцем мелкие кости, разбросанные под деревьями. В густых зарослях ежевики виднелись аккуратно свернутые из мха подстилки.
– Похоже, они пытались обосноваться здесь, удивленно протянул Огнегрив.
– Но что же заставило их уйти? – спросил Крутобок, нюхая воздух. – Запах очень старый.
– Огнегрив только повел плечом. Ведомые запахом, друзья приблизились к частой изгороди, не без труда протиснулись сквозь нее и очутились в густой траве. За узкой канавкой лежала широкая проселочная дорога.
Крутобок, не глядя, перемахнул через канаву и приземлился на красной глинистой дороге. Огнегрив огляделся и застыл, увидев вдали знакомый остроконечный силуэт.
– Стой! – прошипел он. – В чем дело? Огнегрив ткнул носом в сторону опасности.
Гляди, там жилище Двуногих! Должно быть, мы где то рядом с территорией Ячменя! Крутобок встревожено пошевелил ушами.
Значит, тут где то рядом должны быть и собаки!
– напомнил он. – Но племя Ветра явно ушло этой дорогой! Я чую их запах. Надо торопиться, Огнегрив. До заката нам, во что бы то ни стало нужно миновать жилища Двуногих!
Огнегрив вспомнил, что Ячмень предостерегал их от ночных прогулок в окрестностях фермы, поскольку по вечерам Двуногие имеют скверную привычку спускать с цепей собак. А между тем солнце уже цеплялось краем за скалистые уступы Высоких Камней.
– Возможно, это собаки и выгнали племя Ветра из леса! – предположил Огнегрив, с тревогой думая о судьбе Горелого. – Как ты думаешь, удалось ему добраться до Ячменя? – спросил он.
– Кому? Горелому, что ли? – переспросил Крутобок. – А почему он должен был не добраться? Мы проводили его почти до самого места. И вообще, по моему, ты его недооцениваешь. Помнишь, Коготь послал его на Змеиную Горку? Так он вернулся целехонький, да еще гадюку приволок! Огнегрив довольно заурчал и бросился догонять Крутобока, который в три прыжка пересек дорогу и уже крутился возле дальней изгороди. Огнегрив поднажал еще немного, пристроился в хвост приятелю и уже не отставал от него ни на шаг.
Со стороны жилища Двуногих яростно залаяла собака, но коты неслись не останавливаясь, так что ее злобное ворчание скоро осталось далеко позади. Солнце село, холод упал на землю, и трава начала быстро покрываться тонким слоем инея.
– Дальше пойдем? – спросил Крутобок. – А что, если этот след все таки приведет нас прямиком к Высоким Камням? Теперь то Черняк наверняка уже там. Огнегрив задрал нос и понюхал побуревшие листья папоротника. Ноздри защекотал запах племени Ветра. Пахло страхом.
– Пошли ка дальше, – решил он. – Если что – остановимся.
Холодный ветер принес новый запах – тяжелый смрад Гремящей Тропы. Крутобок тоже учуял его и брезгливо сморщился. Воины переглянулись, дружно скривившись, но продолжили путь. С каждым шагом смрад становился все сильнее и сильнее, пока вдали не послышался рев чудищ, проносящихся по Гремящей Тропе. К тому времени, когда друзья добрались до изгороди, тянущейся вдоль широкой серой дороги, вонь тропы почти полностью поглотила запах племени Ветра.

Крутобок остановился и беспомощно повертел головой, тараща глаза. Но Огнегрив четко различал в воздухе невыносимый запах страха. Он пробежал вдоль темной изгороди, пока не нашел место, где ветви казались чуть пореже.
– Они здесь прятались, – уверенно сказал он. Ему казалось, будто он видит, как измученные коты в ужасе смотрят сквозь изгородь на рокочущую Гремящую тропу.
– Наверное, многие из них впервые увидели Гремящую тропу, – задумчиво протянул Крутобок, останавливаясь рядом с Огнегривом. Огнегрив растерянно посмотрел на приятеля. Ему не пришлось встречаться с котами из племени Ветра – в ту пору, когда их изгнали из родных мест, он только только стал учеником.
– Неужели они не охраняли свои границы? – растерянно спросил он.
– Ты же видел, какая им досталась территория. Они жили в диком и пустынном краю, где приходилось немало потрудиться, прежде чем раздобудешь свежатинки на обед. Видел, какая там прыткая дичь? Я думаю, им и в голову не приходило, что кто то из соседних племен захочет поразбойничать в их землях. В конце концов, у Речного племени есть река, полная рыбы, у нас лес так и кишит дичью… Кому могли понадобиться их тощие кролики?!
За живой изгородью с ревом пронеслось чудище с горящими глазами. Воины отшатнулись и сморщились. Порыв ветра достал их даже сквозь живую изгородь, бесцеремонно взъерошив шерсть на боках. Дождавшись, пока смолкнет удаляющийся вой, друзья сели и осторожно обнюхали корни кустарника.
– Похоже, след ведет вниз, – пробормотал Огнегрив, протискиваясь на полоску травы, растущей вдоль Гремящей Тропы. Крутобок последовал за ним.

Но на другой стороне изгороди запах внезапно обрывался.
– Они или повернули назад, или перебрались на другую сторону тропы, – решил Огнегрив. – Ты пошарь здесь, а я сбегаю на ту сторону, – предложил он, стараясь, чтобы голос его звучал как можно спокойнее. Неужели они все таки потеряли след?

0

6

Глава V

Огнегрив выждал, пока вокруг него смолкли все звуки, кроме стука собственной крови в ушах. Затем осторожно ступил на край Гремящей Тропы. Путь лежал перед ним – широкий, зловонный, зато абсолютно тихий. Огнегрив прыгнул. На ощупь тропа оказалась на удивление холодной и гладкой, и Огнегрив мчался по ней, не останавливаясь до тех пор, пока не коснулся травы на другой стороне.
Он принюхался. Воздух был полон ядовитого дыхания чудищ, поэтому Огнегрив торопливо бросился к живой изгороди. Но и здесь не было ни малейшего следа племени Ветра. У Огнегрива упало сердце.
Внезапно за спиной у него взревело чудище, и Огнегрив подскочил от ужаса. Придя в себя, он забился под изгородь и сжался в комок. Что теперь делать? Куда идти? И тут он учуял его! Ревущее чудище принесло с собой волну воздуха, в котором ясно чувствовался едва уловимый кошачий запах. Значит, племя Ветра здесь! Огнегрив вскочил, и что было силы завопил, подзывая Крутобока. Вначале все было тихо, затем он услышал быстрый топот лап по Гремящей Тропе, и наконец у изгороди появился Крутобок.
– Нашел? – пропыхтел он.
– Не совсем. Я учуял запах, но не могу понять, откуда он доносится.
Огнегрив засеменил вдоль изгороди, приятель пристроился за ним. Огнегрив задрал нос и обнюхал воздух над головой.
– А что там наверху? – спросил он.
– Понятия не имею, – ответил Крутобок. – Мне кажется, так далеко не забирался ни один кот!
– Кроме котов из племени Ветра, – мрачно поправил его Огнегрив. Здесь, в стороне от удушливых испарений Гремящей Тропы, запах стал гораздо сильнее. Теперь он не сомневался, что племя Ветра прошло этой тропой. Вынырнув из высокой травы, коты очутились на краю широкого поля.
– Гляди, Огнегрив! – испуганно прошептал Крутобок.
– Что такое?
– Да ты смотри!
Огнегрив остановился и задрал голову. Над ними, высоко в небе, тяжело опираясь на каменные ноги, парила Гремящая Тропа, освещенная глазами пробегающих чудищ. Еще одна Гремящая Тропа осталась внизу, убегая далеко в темноту.
Крутобок вдруг кивнул в сторону высоких зарослей чертополоха.
Пахнет оттуда!
Огнегрив принюхался. Свежая метка племени Ветра!
Они где то совсем рядом! – удивленно пробор мотал Крутобок.
У Огнегрива даже живот свело от возбуждения. Несколько мгновений друзья молча смотрели друг на друга, а затем, не сговариваясь, двинулись в сторону мерзкой Гремящей Тропы.
– Что могло привести племя Ветра в такое противное место? – первым нарушил молчание Крутобок.
– Зато здесь даже Звездолом не осмелился бы преследовать их, – ответил Огнегрив и вдруг остановился как вкопанный, пораженный новой мыслью.
– Что случилось? – прошептал за его спиной Крутобок.
– Раз племя Ветра не побоялось поселиться рядом с Гремящей Тропой, – медленно проговорил Огнегрив, – значит, они специально искали место, где их никто не будет преследовать. Они очень напуганы. Я думаю, нам надо дождаться утра и явиться открыто. Вряд ли они поверят нам, если мы прокрадемся в их лагерь в темноте!
– Ты считаешь, надо переждать? – спросил Крутобок, тяжело опускаясь на землю.
– Только до рассвета, – успокоил его Огнегрив. – Давай поищем укромное местечко и попробуем уснуть. Ты проголодался? – Крутобок отрицательно мотнул головой. – Я тоже, – кивнул Огнегрив. – Меня и без того тошнит – то ли от трав, то ли от вони этой Гремящей Тропы.
– Где будем спать? – Крутобок растерянно обвел глазами окрестности.
Огнегрив посмотрел вперед и заметил вверху какое то темное отверстие.
– Что бы это могло быть? Неужели нора? – не поверил своим глазам Крутобок. – Для кролика что то великовата… Как ты думаешь, могут тут водиться барсуки?
– Пойдем посмотрим, – предложил Огнегрив.
Отверстие оказалось гораздо шире барсучьего лаза Внутри оно было гладким и, похоже, каменным. Огнегрив тщательно принюхался, потом уперся передними лапами о край норы и осторожно заглянул внутрь. Длинный каменный туннель убегал куда то глубоко под землю.
– Я чую, как по нему гуляет ветер, – доложил Огнегрив, и голос его эхом отлетел от темных сводов туннеля. – Наверное, где то наверху есть еще один выход. – Он вытянул голову и ткнул носом в сторону пересекающихся дорог.
– Там пусто? – спросил Крутобок.
– Судя по запаху, да.
– Тогда пошли, – решил Крутобок и первым нырнул в туннель. На расстоянии примерно двух лисьих прыжков туннель перестал понижаться и выпрямился.
Огнегрив остановился, понюхал сырой воздух и не учуял ничего, кроме испарений Гремящей Тропы. Над головой рокотало так, что стены содрогались. Огнегрив почувствовал, что у него дрожат лапы. Неужели они забрались под саму Гремящую тропу? Он беспокойно распушил свою рыжую шерсть и почувствовал под боком щекочущий кошачий мех – усталый приятель уже сворачивался клубочком, устраиваясь на ночлег. Огнегрив улегся рядом и теснее прижался к нему. Он закрыл слезящиеся от гари глаза и с грустью подумал о свежем лесном ветерке и шорохе сухих листьев. Какое то время усталость еще боролась в нем с тоской по уютному мшистому гнездышку в лесной пещере, но вскоре Огнегрив позабыл обо всем, провалившись в глубокий сон.
Когда он снова открыл глаза, в конце туннеля стояли серые сумерки. Занимался рассвет. Огнегрив потянулся, разминая кости, ноющие от ночлега на твердых камнях, и толкнул Крутобока.
– Уже утро? – сонно проворчал приятель.
– Почти, – ответил Огнегрив, поднимаясь на лапы. Крутобок потянулся всем телом и тоже встал.
– Мне кажется, надо идти дальше по туннелю, – предложил Огнегрив, отворачиваясь от серого света в конце коридора. – Туннель идет прямо под Гремящей Тропой, так что мы выйдем прямо к… – он замялся, не находя слов, чтобы описать пересечение двух дорог, которое они видели накануне. К счастью, Крутобок не нуждался в объяснениях. Он кивнул и молча двинулся в черноту коридора.
Они шли и шли, пока не увидели впереди пятно света. Коты побежали быстрее, и вскоре пол под их лапами резко пошел под уклон и вывел их наружу, туда, где занимался серый осенний рассвет.
Они стояли на краю пустоши, поросшей грязной, тощей травой. Первая Гремящая Тропа делила пустошь на две части, вторая возвышалась прямо над ней. Посреди пустоши горел костер. Возле него лежали несколько Двуногих. Один из них метался и ворочался во сне, второй что то сердито ворчал, не открывая глаз. Похоже, их вовсе не беспокоили шум и смрад Гремящей Тропы.
Огнегрив настороженно разглядывал спящих Двуногих и вдруг похолодел от страха, заметив рядом с костром мелькающие темные силуэты. Коты! Неужели это и есть пропавшие воины племени Ветра? Огнегрив, не отрываясь, смотрел на огонь, на котов, а в голове его проносились картины недавнего кошмара. Там тоже был шум Гремящей Тропы, языки пламени, коты и тихий шепот Пестролистой: "Огонь спасет племя… " У Огнегрива подкосились лапы. Значит ли это, что судьба Грозового племени как то связана с судьбой племени Ветра?
– Огнегрив! Огнегрив! Голос Крутобока вернул его к реальности. Огнегрив глубоко вздохнул, чтобы успокоиться. Надо разыскать Звездного Луча и поговорить с ним, – решил он.
– И где ты полагаешь его искать?
– Но ты же сам обнюхал свежую метку котов племени Ветра! Кто еще мог оставить ее? – вопросом на вопрос ответил Огнегрив. Крутобок торжествующе посмотрел на приятеля.
– Выходит, мы нашли их! Огнегрив кивнул. Зачем раньше времени разочаровывать друга, напоминая ему о том, что отыскать племя Ветра проще, чем убедить их вернуться домой?
Крутобок приплясывал от нетерпения, готовый в любую секунду сорваться с места.
– Ну, идем?
– Не торопись! – напомнил Огнегрив. – Мы не должны застать их врасплох. И тут один из Двуногих резко выпрямился, сел и страшно заорал на котов, мечущихся возле костра. Разбуженные его ревом, остальные Двуногие тоже вступили в перебранку, вторя друг другу сердитыми, хриплыми голосами.
Коты племени Ветра бросились врассыпную, а Огнегрив и Крутобок, забыв об осторожности, кинулись вслед за ними. Они бежали прямо на Двуногих, и у Огнегрива шерсть встала дыбом от страха. Он чувствовал, что надо как можно скорее спасаться бегством, но боялся упустить из виду убегающих котов.
Один из Двуногих с трудом поднялся на ноги и угрожающе преградил дорогу мчащимся котам. Огнегрив резко затормозил, поднимая облако пыли, и тут что то со звоном взорвалось у него за спиной, осыпав градом колючих острых осколков. К счастью, толстая шкура спасла его от удара. Огнегрив оглянулся на бегу и с облегчением увидел, что Крутобок скачет рядом. Глаза у приятеля были круглыми от страха, а шерсть топорщилась во все стороны, как у ежа. Они остановились только тогда, когда добежали до спасительной тени под Гремящей Тропой. Далеко впереди, у одной из гигантских каменных ног верхней Гремящей Тропы, они увидели котов из племени Ветра. Коты постояли немного, а затем, один за другим, исчезли, как провалились сквозь землю.
– Куда они подевались? – вытаращил глаза Крутобок.
– Там еще один туннель! – догадался Огнегрив. – Пошли поищем! Друзья осторожно приблизились к месту, возле которого пропали коты, и увидели отверстие в земле. Нора была неотличима от той, в которой они провели ночь – такая же круглая, каменная, уходящая в черноту.
Огнегрив смело шагнул в темноту, напрягая все чувства, чтобы заранее заметить дозорных племени Ветра. Скользя лапами по скользкому полу, он прислушался. Эхо доносило журчание бегущей воды. Когда пол под ногами перестал уходить вниз, Огнегрив насторожил уши и приоткрыл рот. Во влажном воздухе стояло едкое зловоние. Здесь пахло гораздо хуже, чем во вчерашнем туннеле. К смраду Гремящей Тропы здесь явно примешивался запах страха. Запах племени Ветра.
Вокруг была кромешная тьма, но через несколько шагов чуткие усы Огнегрива уловили поворот туннеля. Огнегрив тихонько ударил Крутобока кончиком хвоста. В темноте он не видел друга, но тот ясно понял сигнал и остановился. Теперь они стояли вдвоем, напряженно вглядываясь в темноту.
Впереди коридор слабо озарялся светом, льющимся сквозь маленькое отверстие в потолке. Очевидно, это был выход на пустошь. В сером полумраке копошились коты. Их было много – воины и старики, королевы и котята. Тощие и голодные. Холодный ветер, беспрепятственно проникая через дыру в потолке, безжалостно трепал редкую кошачью шерсть. Огнегрив содрогнулся, когда ветер донес до него запах падали, болезни и слабости.
Внезапно стены туннеля содрогнулись под тяжестью проносящегося наверху чудовища. Огнегрив и Крутобок испуганно подскочили на месте, но коты племени Ветра даже не вздрогнули. Они лишь плотнее сбились в кучу и замерли, безучастные ко всему окружающему.
Дождавшись, пока стены туннеля перестанут содрогаться, Огнегрив набрал в легкие побольше воздуха, вышел из за угла и шагнул в круг слабого серого света.
Огромный серый кот резко обернулся, подняв шерсть дыбом, и громко закричал, подавая сигнал тревоги. В мгновение ока воины выстроились в ряд и перегородили туннель, закрывая собой королев и стариков. Угрожающе выгнув спины, они с шипением уставились на незваных гостей.
Огнегрив с ужасом увидел нацеленные на него когти и острые, как шипы, клыки. Эти полуголодные измученные коты явно приготовились к смертельной битве.

0

7

Глава VI

Почувствовав приближающегося Крутобока, Огнегрив предостерегающе прижался к нему, заставляя остановиться. Если они хотят выжить, нужно ни в коем случае не провоцировать противника.
Воины племени Ветра не двигались. Казалось, они окаменели в боевой стойке. «Они ждут команды предводителя! – догадался Огнегрив. – Несмотря на невыносимые условия существования, все еще свято соблюдают воинский кодекс!»
Крупный черно белый кот вышел из за спин своих воинов на середину туннеля. Огнегрив вздрогнул, узнав длиннохвостого кота из своего сна. Наверное, это и был Звездный Луч, предводитель племени Ветра.
Звездный Луч принюхался, но незваные гости стояли с подветренной стороны, и сильная струя воздуха относила их запахи. Черно белый кот подошел поближе, и Огнегрив едва не поперхнулся, вдохнув исходящий от него запах падали. Он стоял неподвижно, опустив глаза, позволяя Звездному Лучу как следует обнюхать себя. Крутобок последовал примеру товарища.
Наконец, Звездный Луч отошел от них и вернулся к своим воинам.
– Грозовое племя, – тихо бросил он. Воины опустили вздыбленную шерсть, но не тронулись с места, продолжая загораживать свое племя. Звездный Луч сел лицом к гостям и тщательно обернул хвост вокруг лап.
– Я думал, это воины Сумрачного племени, – прорычал он, злобно сверкнув глазами. – Что привело вас сюда?
– Мы искали вас, – выпалил Огнегрив, чувствуя, как дрожит от напряжения его голос. – Синяя Звезда и предводители других племен просят вас вернуться домой.
– Родная земля стала опасна для моего племени, – настороженно ответил Звездный Луч, и такая тоска промелькнула в его глазах, что у Огнегрива сердце сжалось от жалости.
– Сумрачное племя изгнало Звездолома, – торопливо пояснил Огнегрив. – Он больше не будет угрожать вам.
Воины за спиной Звездного Луча зашевелились и переглянулись. Изумленный шепот прокатился по толпе котов.
– Вы должны как можно скорее вернуться на зад, – решительно закончил Огнегрив. – Сумрачное племя и Речное уже начали охотиться в ваших предгорьях. Когда мы искали вас, то повстречали охотников Речного племени возле старой барсучьей норы.
Звездный Луч злобно выгнул спину.
Только ваши кролики оказались им не по зубам! – весело вставил Крутобок. – Думаю, эти горе охотнички вернулись домой с пустыми животами. Звездный Луч и его воины довольно заурчали.
«Выходит, они еще не совсем пали духом», – радостно подумал Огнегрив. Теперь он хорошо видел, насколько истощены и измучены несчастные. Как то они проделают такой долгий и трудный путь обратно?
Можно, мы пойдем вместе с вами? – почтительно спросил он.
Глаза Звездного Луча метнули молнии. Он прекрасно расслышал в вопросе тактичное предложение помощи и заколебался, не сводя глаз с Огнегрива.
Да, – ответил он наконец. – Спасибо. Только теперь Огнегрив вспомнил, что забыл представиться.
Это Крутобок, – мяукнул он, кивая головой на приятеля. – А меня зовут Огнегрив. Мы воины Грозового племени.
Огнегрив, – задумчиво протянул Звездный Луч. Как раз в этот момент яркий солнечный луч, заглянув в туннель сквозь дыру в потолке, окрасил золотом пушистую шерстку Огнегрива. – Тебе подходит это имя.
Над головами их снова взревело чудище. Огнегрив и Крутобок испуганно зажмурились. Звездный Луч с улыбкой посмотрел на них и взмахнул хвостом. Должно быть, это был условный знак, поскольку воины за его спиной мгновенно рассыпались в стороны.
– Мы выступаем немедленно! – объявил Звездный Луч, поднимаясь.
– Все ли готовы к долгому пути? – спросил он, глядя, как воины снуют между стариками и королевами.
– Все, кроме Росинкиного малыша, – отозвался крапчатый бурый кот. – Он еще слишком мал.
– Значит, будем нести его по очереди, – распорядился Звездный Луч.
Коты племени Ветра построились, их измученные глаза возбужденно горели. Пятнистая королева держала за загривок крошечного котенка, совсем недавно впервые открывшего глазки.
– Готовы? – спросил Звездный Луч.
Черный кот с изуродованной лапой оглядел всех и ответил:
– Готовы! – Огнегрив с Крутобоком развернулись и потрусили по туннелю обратно к выходу. Там им пришлось подождать, пока коты племени Ветра выберутся наружу и построятся, слепо жмурясь от слабого солнечного света. Некоторые старики так долго моргали глазами, что Огнегриву стало ясно – бедолаги уже очень давно не выбирались наружу. Звездный Луч последним покинул туннель и степенно приблизился к началу колонны.
– Вы позволите провести вас тем же путем, которым мы пришли сюда? – спросил Огнегрив. Это безопасно? – спросил Звездный Луч, и Огнегрив вновь заметил неуверенность, промелькнувшую в его глазах.
– Мы не встретили никаких препятствий, – коротко ответил Огнегрив.
Звездный Луч решительно взмахнул хвостом, словно отгоняя последние сомнения.
– Хорошо! – кивнул он. – Крутобок, ты будешь указывать путь, а ты, Огнегрив, пойдешь вместе с котами племени. Если увидишь хоть малейшую опасность – предупреди моего глашатая.
– Кто твой глашатай? – спросил Огнегрив. Звездный Луч кивнул в сторону черного кота.
– Его зовут Колченогий, – пояснил он. Кот с изуродованной лапой обернулся, услышав свое имя, и насторожил уши.
Огнегрив почтительно опустил голову и присоединился к племени.
Проходя под аркой Гремящей Тропы, Огнегрив вновь почувствовал запах огня, но, когда отряд вышел на пустошь, Двуногих уже не было видно. Крутобок уверенно привел племя к туннелю, в котором они с Огнегривом провели ночь. Звездный Луч первым нырнул во тьму, а Огнегрив остался стоять у лаза, дожидаясь, пока все коты племени Ветра войдут под своды туннеля. Последним у входа задержался Колченогий.
– Ты уверен, что у этого хода есть выход? – настороженно спросил он.
– Этот туннель проходит под Гремящей Тропой. Разве вы не пользовались им, чтобы попасть на ту сторону?
– Если нашим воинам нужно перейти Гремящую Тропу, они предпочитают видеть, куда идут! – важно отрезал Колченогий. Огнегрив вежливо кивнул, но старик на этом не успокоился.
– Ты иди первым! – велел он.
Огнегрив послушно юркнул в темный лаз. Когда он вынырнул наружу, коты племени Ветра уже сидели на поле, лежащем перед последней Гремящей Тропой. Огнегрив увидел, как Звездный Луч о чем то быстро посоветовался с Крутобоком, а затем смело нырнул в высокую, ломкую от холода траву. Огнегрив побежал рядом с колонной котов с одной стороны, а хромой глашатай пристроился с другой ее стороны.
Они не прошли и половины пути, когда стало ясно, что большинство котов не в силах выдержать заданный темп.
– Звездный Луч! – крикнул Колченогий. – Нужно идти чуть медленнее!
Огнегрив обернулся и увидел, как много котов осталось позади. Среди них была и Росинка, волочившая за шкирку своего котенка. Огнегрив в два прыжка подскочил к королеве. Она тяжело дышала и едва не падала с ног от усталости. «Видимо, совсем недавно окотилась», – с жалостью подумал Огнегрив.
– Давай я понесу малыша! – предложил Огнегрив. – Тебе надо отдышаться!
Росинка настороженно посмотрела на незнакомого кота, но, встретив его участливый взгляд, оттаяла и молча опустила котенка на землю. Огнегрив бережно взял малыша зубами за загривок и понес, стараясь идти рядом с усталой королевой, чтобы та ни на секунду не теряла из виду своего детеныша.
Если Звездный Луч и замедлил шаг, то совсем ненамного. Этот истощенный кот, похожий на обтянутый кожей скелет, весь горел какой то странной силой, заставлявшей его неумолимо убыстрять бег.
Огнегрив прекрасно понимал причину такого нетерпения. Солнце неуклонно поднималось над горизонтом, а силы племени Ветра таяли с каждой минутой. Среди котов было много стариков и больных, а еще больше – еле стоящих на ногах от голода. Именно поэтому предводитель стремился пересечь Гремящую Тропу до наступления сумерек, когда огнеглазые чудища понесутся непрерывным потоком.
Когда Огнегрив с Росинкой добрались до живой изгороди, там уже сгрудилось все измученное племя.
– Мы перейдем Гремящую Тропу здесь, – объявил Звездный Луч, стараясь перекричать грохот чудовищ, и протиснулся через ограду. Колченогий, Крутобок и совсем юный воин племени последовали за ним.
– Росинка подошла к Огнегриву. Королева уже успела передохнуть и решила взять обратно свое сокровище. Забирая котенка, она ласково потерлась щекой о щеку Огнегрива. Он почтительно поклонился и двинулся к изгороди.
Звездный Луч и Колченогий сидели на траве, молча глядя на расстилающуюся впереди серую дорогу. Рядом с ними стоял Крутобок. Увидев Огнегрива, он слегка повел хвостом в сторону юного воина.
– Это Одноус, – представил он своего нового знакомого.
Промчавшееся мимо чудище отнесло его слова и завесило дорогу клубами едкой пыли. Огнегрив пробормотал необходимые приветствия и устремил слезящийся взгляд на Гремящую Тропу.
– Давайте попробуем перевести племя небольшими группами, – неожиданно предложил он. – Мы с Крутобоком будем помогать тем, кто не сможет быстро бежать! – Он вопросительно посмотрел на Звездного Луча и робко добавил: – Если вы, конечно, позволите. Звездный Луч медленно кивнул головой.
– Первыми пойдут самые сильные, – решил он. У изгороди стали появляться остальные коты.
Прошло немало времени, прежде чем все племя сгрудилось у кустов, вжимаясь в колючие ветки, чтобы оказаться как можно дальше от ужасной дороги.
Огнегрив с Крутобоком, не сговариваясь, подошли к краю Гремящей Тропы, напряженно выискивая безопасный просвет в ревущем потоке монстров. К сожалению, сейчас дорога была гораздо оживленнее, чем прошлой ночью.
Одноус подвел первую группу поближе к тропе.
– Нам проводить вас? – вежливо поинтересовался Огнегрив, видя его испуг. Однако бурый крапчатый воин лишь отрицательно мотнул головой. Выстроившиеся за ним коты осмотрелись – все было спокойно. Маленький отряд осторожно потрусил на другую сторону дороги.
Следом за ними из толпы вышли еще двое воинов в сопровождении пары тощих стариков.
– Вперед! – скомандовал им Огнегрив, когда рычащее чудище промчалось мимо.
Четверо котов послушно ступили на серое полотно Гремящей Тропы. Они бросились вперед, но старики ковыляли слишком медленно, поскольку жесткое покрытие дороги больно царапало их опухшие от туннельной сырости лапы. Огнегрив, затаив дыхание следил за маленькой процессией. Послышалось приближающееся урчание чудищ.
– Быстрее! – не помня себя, заорал Огнегрив.
Старики, подняв шерсть дыбом, припустились вперед и достигли противоположной стороны наравне с молодыми воинами. В следующую секунду мимо них промчались разъяренные монстры.
Затем на другую сторону благополучно перебрались еще две группы. Теперь у изгороди осталась последняя горстка котов во главе со Звездным Лучом и Колченогим. Росинка, волоча за шиворот котенка, подошла поближе к Огнегриву. За ней семенили трое ветхих старцев.
– Мы пойдем с вами, – решил Огнегрив, и Крутобок молча кивнул. – Скажи, когда будет безопасно, – попросил Огнегрив, наклоняясь к Росинке. Он хотел было взять у нее котенка, но королева, ощетинившись, потянула детеныша на себя. В ее испуганных желтых глазах горела такая неистовая решимость спастись или умереть вместе с малышом, что Огнегриву ничего не оставалось, как отступить.
– Пошли! По сигналу Крутобока Росинка и Огнегрив первыми ступили на Гремящую Тропу. За ними жались старые коты, а замыкал шествие Крутобок. Когда Огнегрив увидел слабые, израненные в битвах лапы стариков, он почувствовал, что время остановилось. «Если сейчас выскочит чудище – мы все станем добычей для ворон», – холодно подумал он.
– Скорее! – подгонял Крутобок. Старики попытались прибавить шагу, но один из них тут же споткнулся и упал, так что Крутобоку пришлось поднимать его.
И тут Огнегрив услышал рычание приближающегося чудища.
– Беги вперед! – зашипел он на Росинку. – Мы сами приведем стариков! Королева молча кинулась бежать. Ее младенец слабо попискивал, ударяясь о твердую дорогу. Огнегрив и Крутобок пристроились за стариками и начали что было силы толкать их вперед. Рев чудища с каждой секундой становился громче.
Забыв о приличиях, Огнегрив ухватил ближайшего к нему старика за шиворот и поволок его, одновременно пытаясь подтолкнуть второго ближе к спасительному краю дороги. Чудище было уже совсем близко. Огнегрив зажмурился и из последних сил рванулся вперед.
Послышался жуткий скрежет, ноздри и глотку обожгло едкой гарью. Ошалевший от ужаса Огнегрив услышал рассерженный рев удаляющегося чудища. Он открыл глаза и огляделся. На середине дороги скорчился Крутобок – перепуганный, но невредимый. Огнегрив успел заметить, что глаза у друга стали похожи на две луны. Между друзьями застыл один из стариков, двое других тряслись от страха у самого края дороги. Чудище, сделав огромный зигзаг, убегало прочь. Слава Звездному племени! Спасены!
– Пошли! – прохрипел Огнегрив, справившись с дыханием. – Осталось чуть чуть.
Последними к трепещущему от страха племени присоединились Звездный Луч и Колченогий. Одноус коснулся носом носа Огнегрива.
– Ты едва не погиб, спасая нас, – шепнул он. – Племя Ветра никогда не забудет этого.
– Одноус прав, – раздался за их спинами властный голос Звездного Луча. – Наше племя умеет ценить доблесть. Мы будем рассказывать о вас своим детям. А теперь надо идти.
Пока коты готовились тронуться в дорогу, Огнегрив подошел к Росинке. Королева самозабвенно вылизывала своего котенка и, казалось, не обращала никакого внимания на происходящее вокруг.
– Малыш в порядке? – поинтересовался Огнегрив.
– Угу, – буркнула Росинка.
– А ты? – прямо спросил он. Кошка промолчала. За нее ответила старая серая королева:
Не беспокойся, – ласково сказала она. – Теперь моя очередь нести малыша.
Следуя вдоль живой изгороди, огораживавшей Гремящую тропу, племя Ветра добралось до тропинки, убегающей в перелесок. Огнегрив надеялся, что лесные запахи придадут сил измученным путникам, но оказалось, что долгий путь совершенно изнурил несчастных. С каждой минутой коты шли все медленнее. К тому времени, как племя добралось до изгороди на другой стороне перелеска, Огнегрив выбился из сил, помогая отстающим.
Солнце уже стояло в зените, когда Огнегрив разглядел вдалеке ферму Двуногих. Он взволнованно принюхался, но Горелым даже не пахло. Огнегрив едва не завыл с тоски. Зачем он только отпустил бедолагу одного в лес?
Над Высокими Камнями показались тучи. Они быстро темнели и вскоре совсем закрыли солнце. Откуда то налетел холодный ветер, взъерошил кошачью шерсть. Первые капли дождя упали на землю.
Огнегрив оглядел котов племени Ветра и понял, что у них не хватит сил на ночной путь в непогоду. Он и сам страшно устал и проголодался. Впервые с тех пор, как они с Крутобоком подкрепились целебными травами, ему захотелось есть. Переглянувшись с Крутобоком, он понял, что приятель почувствовал голод еще раньше. Крутобок грустно стоял под дождем, поджав уши и уныло свесив длинный серый хвост.
– Звездный Луч! – окликнул предводителя Огнегрив. – Мне кажется, стоит остановиться и поискать убежище на ночь.
Звездный Луч встал, поджидая, пока рыжий воин подойдет поближе.
Хорошо, – кивнул он. – Здесь поблизости есть хорошая канава. Заберемся в нее и будем ждать рассвета. Огнегрив и Крутобок переглянулись.
– Лучше переночевать под изгородью, – решил Огнегрив. – Кстати, в канавах можно поохотиться на крыс.
Звездный Луч кивнул. Обернувшись к своему племени, он объявил привал. Усталые королевы и старики, не обращая внимания на дождь, тут же опустились на землю, а воины и ученики сгрудились в кружок, чтобы решить, как лучше охранять лагерь.
– Не думаю, что здесь есть чем поживиться, – протянул Огнегрив, с сомнением глядя на Крутобока. – Уж слишком тут много Двуногих!
– От таких слов в животе у Крутобока громко заурчало. Воины обернулись, в глазах их плескалось добродушное веселье. И вдруг все замерли. Трава позади зашуршала. Воины с шипением изогнули спины и выпустили острые когти, но Крутобок с Огнегривом лишь радостно повернулись навстречу шороху. Ветер уже донес до них знакомый запах родной пещеры.
– Горелый! – выдохнул Огнегрив, когда из густой травы показался стройный черный котик. Огнегрив в три прыжка подскочил к другу и радостно обнюхал его.
– Слава Звездному племени! Ты жив! – проурчал он и отступил на шаг, с изумлением оглядывая старого приятеля. Что произошло с тощим, забитым, вечно напуганным котенком? Сейчас перед ним стоял крепкий, сильный кот. Его когда то реденькая шерстка превратилась в густую черную шубу и блестела под дождем, как вороново крыло.
– Огонек! – радостно воскликнул Горелый.
– Огнегрив! – поправил его Крутобок и выступил вперед, ткнувшись носом в нос Горелого. – Мы стали воинами. Он Огнегрив, а я теперь – Крутобок.
– Вы его знаете? – злобно спросил Колченогий. Огнегрив даже опешил от такой неприкрытой враждебности и тут же выругал себя за глупость. Как он мог забыться и назвать Горелого по имени?! Хорошо, если коты племени Ветра не расслышали или не обратили внимания на имя кота одиночки! А что, если они как нибудь упомянут на Совете о встрече с бывшим учеником Грозового племени? Тогда весть о чудесном спасении Горелого, как пожар, разнесется по всему лесу!
Он одиночка? – спросил Одноус.
Да. Он поможет нам найти еду, – быстро нашелся Огнегрив, выразительно глядя на Горелого. Черный кот молча кивнул.
– Я знаю, где здесь можно хорошо поохотиться! – спокойно мяукнул он, и Огнегрив снова подумал, как сильно изменился приятель. Казалось, он не обращал никакого внимания на враждебные взгляды незнакомых котов. По крайней мере, на его холеной черной шерсти не дрогнул ни один волосок.
– С какой стати одиночка вызывается помогать нам? – брюзгливо поинтересовался Колченогий.
Одиночки и раньше приходили нам на помощь, – пояснил Крутобок. – Однажды, неподалеку от этого места другой кот одиночка спас нас от крысиных полчищ. Горелый выступил вперед и почтительно склонил голову, приветствуя воинов племени Ветра.
– Позвольте мне помочь вам! Когда то Огнегрив и Крутобок спасли мне жизнь, и с тех пор я навеки у них в долгу. Друзья моих друзей – мои друзья. Вы путешествуете вместе, значит, я обязан прийти вам на помощь.
Он поднял голову и смело посмотрел на воинов. Враждебность в глазах котов сменилась выражением осторожного любопытства. Дождь лил все сильнее, и несчастные коты, облепленные мокрой шерстью, стали похожи на живых скелетов.
– Пойду позову Ячменя, – решил Горелый. – Он поможет нам, – с этими словами он повернулся и скрылся в высокой траве.
– Звездный Луч с любопытством посмотрел на Огнегрива. Видно было, что ему хотелось бы о многом расспросить друзей, но вслух он задал лишь один вопрос:
– Ему можно доверять? Огнегрив переглянулся с Крутобоком.
– Как нам. Звездный Луч кивнул своим воинам, и те, пригладив мокрую шерсть, стали ждать приказа.
Огнегрив успел промокнуть до костей, дожидаясь возвращения Горелого. К счастью, бывший ученик пришел не один, а с Ячменем. Огнегрив радостно мяукнул – ему было приятно снова увидеть черно белого добряка.
Ячмень скептически оглядел промокшее кошачье воинство и коротко объявил:
– Надо подыскать вам надежное укрытие. За мной!
Огнегрив первым сорвался с места, радуясь возможности размять затекшие лапы. Крутобок присоединился к нему, но воины племени Ветра не тронулись с места. Они явно не доверяли чужакам и не решались покинуть безопасное место. Звездный Луч обвел глазами свое племя.
– Нам придется довериться им, – бросил он и первым двинулся вслед за Ячменем. Коты один за другим поднялись и потрусили за предводителем.
Через незаметный лаз в живой изгороди Ячмень и Горелый вывели их на соседнее поле. Там, в глубине заросшего сада, в зарослях крапивы и колючей ежевики стояло брошенное жилище Двуногих. В стенах зияли сквозные дыры от обвалившихся камней, от крыши осталась ровно половина. Коты в страхе смотрели на покинутый дом.
– Я ни за что не войду туда! – прошамкал кто то из стариков.
– Там давно никого нет! – заверил Ячмень.
– В нем мы укроемся от дождя, – поддержал его Огнегрив.
И тут из толпы юных учеников раздался чей то ехидный шепоток:
– Конечно, ему легко зазывать нас в дом! Чего еще ожидать от бывшей игрушки Двуногих! Родился домашним, домашним и останется!
Огнегрив поперхнулся от бешенства. Прошло несколько месяцев с тех пор, как его в последний раз посмели попрекнуть происхождением. Разумеется, в свое время появление в Грозовом племени домашнего котенка наделало немало шуму. В лесу не было ни одного кота, который не знал бы истории рыжего котенка. Но теперь, когда он стал воином?! Он выгнул спину и гневно смерил глазами обидчика.
– Кажется, ты провел два месяца в сыром туннеле? Надеюсь, это не превратило тебя в крысу? ченик вылетел вперед, распушив шерсть, но Крутобок решительно встал между ощетинившимися противниками.
– Долго нам еще мокнуть тут по вашей милости?
– За последние месяцы нам пришлось видеть места похуже, чем брошенные дома Двуногих, – тяжело вздохнул Звездный Луч. – Одну ночь можно провести и здесь.
Коты недовольно зашептались, но не тронулись с места. Огнегрив беспомощно огляделся и встретился взглядом с Росинкой. В следующую секунду кошка решительно выступила вперед и, не выпуская из зубов своего детеныша, первой вошла в разрушенный дом. За ней последовала серая королева, подталкивая носом своего промокшего котенка. Тут под крышу потянулись и остальные, вскоре под ливнем не осталось ни одного кота. Огнегрив с любопытством оглядел мрачное убежище.
Голый земляной пол в нескольких местах порос сорной травой. Здесь было гораздо теплее и суше, чем на улице, несмотря на то что прохудившаяся крыша и дыры в стенах свободно пропускали внутрь порывы ветра и струйки дождя. Между тем коты уже почти перестали испытывать ужас перед новым убежищем. Деловито обнюхав стены, они принялись укладываться на ночлег, выискивая места подальше от сквозных дыр. Только Звездный Луч и Колченогий оставались на ногах.
А что будем есть? – сварливо поинтересовался Колченогий.
– Вы отдыхайте, – распорядился Ячмень. – Ты, Горе…
– А мы?! – тут же завопил Огнегрив, не давая одиночке произнести имени Горелого. – Покажи нам с Крутобоком, где тут можно поохотиться!
– С вами пойдут Колченогий и Одноус, – решил наконец Звездный Луч. «Интересно, – подумал Огнегрив, – он по прежнему не доверяет одиночкам или просто заботится о чести своего племени? Наверное, хочет показать, что его коты еще способны сами позаботиться о себе!»
Шесть котов выскочили из тепла под ливень. Охота обещала быть нелегкой, однако голод становился просто невыносимым. «Чем сильнее голод, тем лучше охотишься, – подумал Огнегрив. – Сегодня у полевок и мышат нет ни единого шанса на спасение!»
– Вы только покажите мне, где искать! – кровожадно мяукнул он, обращаясь к одиночкам. Коты привели их в жиденький перелесок. Огнегрив с наслаждением вдохнул знакомый запах и бросился в папоротники за добычей.
Охотники вернулись с полными ртами свежатины. Этой ночью котам племени Ветра пришлось разделить трапезу с новыми товарищами. Каждый наелся до отвала. Потом все свернулись клубками и, тесно прижавшись друг к другу, приготовились сладко уснуть под шум ветра и шелест ливня, хлеставшего в стены.
С наступлением темноты Ячмень поднялся на ноги.
– Пора охотиться на крыс, – пояснил он. Огнегрив поднялся и с благодарностью потерся носом о нос домашнего кота.
– Вот уже второй раз ты приходишь нам на помощь… Спасибо тебе.
– Спасибо вам за то, что прислали ко мне Горелого, – отозвался Ячмень. – Помяни мое слово, из него вырастет отличный крысолов! Да и вообще… С ним мне стало веселее. Вот уж не думал, что так приятно будет время от времени обедать в хорошей компании!
– Он счастлив на новом месте? – спросил Огнегрив.
– Спроси у него самого, – мяукнул Ячмень и шагнул в темноту.
Огнегрив подошел к Звездному Лучу, сосредоточенно вылизывавшемуся перед сном. Огнегрив невольно поежился при взгляде на его распухшие и израненные лапы.
– Мы могли бы по очереди дежурить ночью, – предложил он, кивая в сторону Крутобока и Горелого. Звездный Луч с благодарностью посмотрел на него. Глаза его затуманились от усталости.
Спасибо, – просто ответил он. Огнегрив почтительно поклонился и вернулся к друзьям. Он предложил свою помощь от чистого сердца, хотя и был несказанно рад возможности остаться наедине с друзьями. Ему не терпелось поговорить с Горелым, не опасаясь посторонних ушей. Надо же наконец узнать, как ему живется на новом месте!
Дождавшись, пока все затихнут, Огнегрив отозвал друзей в дальний угол дома, поближе к выходу и подальше от сопящих котов.
– Ну, рассказывай! – поторопил он, когда друзья устроились на новом месте. – Что было после того, как мы ушли?
– Я побежал прямо через территорию племени Ветра, как ты и говорил.
– А собаки Двуногих? – перебил его Крутобок. – Их спустили с цепи?
– А как же! Но я их легко обманул! – спокойно пояснил Горелый. Огнегрив не поверил своим ушам.
Легко?! – Ну да. Я издалека учуял их, поэтому просто притаился и дождался рассвета. Когда собак снова взяли на привязь, я вылез и спокойно пошел к Ячменю. Он обрадовался. Похоже, я пришелся ему по душе, – похвастался Горелый и тут же нахмурился.
Чего не скажешь о Когте, – злобно прошипел он. – Кстати, что вы ему сказали?
Огнегрив заметил, что при воспоминании о бывшем наставнике в глазах Горелого на секунду промелькнуло старое затравленное выражение.
– Сказали, что тебя убили воины Сумрачного племени, – понизил голос Огнегрив. Краем глаза он заметил, что к ним приближаются двое учеников, и пошевелил ушами, предупреждая друзей.
– Какая удача! – громко мяукнул Горелый. – Мы, одиночки, как раз обожаем лакомиться молоденькими учениками! Ученики презрительно смерили чужака взглядами.
– Так мы и поверили! – хором промяукали они.
– Неужели? – проурчал Горелый. – Ладно, живите. Я не люблю жилистое мясо.
– Как ты можешь водить дружбу с одиночкой? – спросил один из учеников, обращаясь к Огнегриву.
– Мудрый воин всюду находит друзей, – отозвался Огнегрив. – Если бы не эти одиночки, мы сейчас мокли бы мод дождем и мучились от голода. А вместо этою, как видишь, сытно поужинали и спим в тепле. Вот и делай выводы, – закончил он, грозно посмотрев на юнцов. Те поняли намек и поторопились отойти в сторонку.
– Значит, Грозовое племя считает меня мертвым, – протянул Горелый, когда ученики убрались восвояси. – Что ж, пожалуй, это к лучшему, – он поднял голову и внимательно посмотрел на друзей. – Я рад снова увидеть вас, – признался он. Огнегрив довольно заурчал, а Крутобок шутливо ткнул черного кота лапой. – Но вы выглядите усталыми, – продолжал Горелый. – Вам надо немного поспать. Этой ночью я посижу в дозоре. Не спорьте, я ведь могу выспаться завтра.
Он встал, ласково лизнул каждого в голову и тихонько отошел к входу в дом. Там он сел и уставился в дождливую тьму. Огнегрив посмотрел на Крутобока.
– Ты устал?
– Ужасно! – зевнул приятель, роняя голову на вытянутые лапы.
Огнегрив последний раз посмотрел на Горелого, одиноко сидевшего на пороге. Он чувствовал, что поступил правильно, когда помог черному котенку бежать из Грозового племени. Возможно, Синяя Звезда тоже была права, когда сказала, что Горелый не рожден быть воином… «У каждого кота своя судьба, – устало подумал Огнегрив. – Горелый счастлив, а это самое главное».
Когда Огнегрив проснулся, Горелого в доме не было. День занимался ясный. Тяжелые дождевые тучи медленно уползали прочь. Подсвеченные лучами поднимающегося солнца, они казались огромными цветами, плывущими по неподвижной глади озера. Задрав голову, Огнегрив позабыл обо всем, завороженно глядя в небо. Тем временем коты стали подниматься и разминать лапы, а потом дружно принялись за остатки вчерашнего ужина.
Короткохвостый, бурый кот неслышно подошел к Огнегриву, взглянул на небо и вдруг изумленно вскрикнул, да так громко, что рыжий воин даже подскочил от неожиданности. На крик сбежались остальные коты и застыли, тревожно переглядываясь.
– Что стряслось, Корявый? – мяукнула Росинка. – Ты говоришь со Звездным племенем?
Огнегрив догадался, что бурый кот, должно быть, целитель племени. Значит, случилось что то серьезное… У Огнегрива похолодело внутри при виде напружинившейся фигуры кота.
– Тучи окрашены кровью! – прохрипел Корявый, глядя в небо остановившимися от ужаса глазами. – Предки посылают нам знак. Беда близко. Этот день принесет ненужную смерть.

0


Вы здесь » Коты-Воители: Объединение племен » Книги » Огонь и лёд